Skip to main content
  • Nieuws
  • Gentse start-up AM-TEAM wint prestigieuze award in digitale waterinnovatie

Gentse start-up AM-TEAM wint prestigieuze award in digitale waterinnovatie

  • 24/06/2021

De jonge Gentse techspeler AM-TEAM, wereldspeler in wording in 3D-simulaties om water-, farma- en biotechbedrijven te helpen hun processen te verbeteren, heeft onlangs als enige Belgische geselecteerde hun eerste Water Europe Innovation Award te pakken in de categorie ‘Digital Water’.  
Hun revolutionair computermodel voorspelt hoe medicijnresten uit afvalwater kunnen worden verwijderd. Zo kan het afvalwater zelfs opnieuw gezuiverd worden tot drinkwater. 

Met de woorden ‘Dit gaat jullie nooit lukken, we hebben het al 20 jaar geprobeerd’, nam ik nooit genoegen. Ruim 3 jaar later is het al zover.

Wim Audenaert, CEO & co-founder van AM-TEAM

Een glazen bol om afvalwater te zuiveren

Water Europe is een organisatie die werd opgericht door de Europese Commissie om innovatie in de Europese watersector te stimuleren en te versnellen. Jaarlijks reikt deze organisatie de prestigieuze Water Innovation Europe Awards uit om de meest impactvolle innovaties te bekronen. “Dit is een schitterende bekroning voor ons team, onze partners en klanten. Dit zet ons nu echt wel in de internationale spotlight, waardoor we de transitie naar waterhergebruik een extra boost kunnen geven”, zegt Wim Audenaert, CEO & co-founder van AM-TEAM.  

Dat het ondernemerschap hem in het bloed zat, voelde Wim Audenaert van AM-TEAM toen hij doctoreerde aan de Universiteit Gent. Zijn ambitie om professor te worden borg hij op om met heel veel zin en passie te gaan ondernemen. Samen met enkele toenmalige UGent-collega’s richtte hij AM-TEAM op. “Mijn doctoraat in milieutechnologie heb ik op zak en daar ben ik heel blij om, maar ik wilde meer doen dan onderzoek alleen. Ik wilde enkele academische ideeën ook echt realiseren en voelde een gelijkaardige drang bij enkele andere collega’s. Dus liet ik de veilige, academische haven achter me en ruilde deze in voor een sprong naar een eigen onderneming.”

Medicijnresten verwijderen

Vier jaar lang werkte AM-TEAM aan een revolutionair computermodel dat voorspelt hoe medicijnresten uit afvalwater kunnen worden verwijderd. AM-TEAM’s CEO Wim Audenaert schreef, in hun allereerste start-upfase, de eerste vergelijkingen hiervoor met krijt op een Canadees klasbord. Daarna bouwde het engineering team het zogenoemde ‘Amozone’ model verder uit tot een spectaculaire tool, in samenwerking met partners in de VS en Europa.

Bij de tech start-up werken zowel academici als ingenieurs uit België, Italië, Iran, Pakistan, China en Colombia. Het team verdubbelt elk jaar en die trend zal zich nog even doorzetten. Ondertussen telt het klanten op vier continenten. Op eigen bodem zijn dat o.a. de afvalwaterzuiveraar Aquafin en Pidpa, een groot drinkwaterbedrijf in de regio Antwerpen. Maar het werkt ook voor de datasector zoals Intel en de farmasector, zoals voor Bayer of Janssen Farmaceutica. Vooral in die laatste sector liggen veel kansen.  

“Medicijnresten (vb. carbamazepine als Dafalgan of diverse antibiotica) moeten worden verwijderd alvorens gezuiverd afvalwater in de rivieren vloeit of alvorens we het, al dan niet voor menselijke consumptie, hergebruiken. En net dat ‘hergebruik’, wint meer en meer aan belang”, weet Wim. “Hoewel het perfect technologisch mogelijk is, zijn er toch enkele uitdagingen. Enerzijds zitten er heel wat verschillende dergelijke stoffen in afvalwater, en anderzijds zijn de concentraties zeer laag. De concentraties zijn vergelijkbaar met een mespuntje suiker in een olympisch zwembad. Dit maakt analyses zeer duur en moeilijk.” 

Testdraaien in 3D

Vandaag heeft AM-TEAM wereldwijd een 150-tal projecten succesvol afgerond waarbij ze simulatie services voor de water-, biotech- en farma-industrie verzorgen. “We nemen zuiverings- en productieprocessen op in 3D via de computer en simuleren betere ontwerpen en operationele strategieën om de processen op alle mogelijk manieren te verbeteren. Testdraaien doen we dus op de computer en zo sparen die bedrijven gigantisch veel geld en tijd uit op vlak van ontwikkeling. Zo moeten er geen kleinere installaties of reactoren in het echt gebouwd worden. Wij simuleren alles op voorhand voor het in de praktijk kan omgezet worden.”  

Met het nieuwe computermodel van AM-TEAM kan nu dus relatief eenvoudig voor honderden medicijnresten worden voorspeld hoe ze verwijderd kunnen worden. Wim: “Dit bespaart waterzuiveringsstations honderdduizenden euro’s en vooral jaren tijd. Want ons model brengt zaken in kaart en leert hen zoveel over wat er in het water zit dat ze onmogelijk kunnen weten zonder ons tech model. Het verschil zit hem voornamelijk in het feit dat er met ons computermodel ‘wat-als’ testen kunnen gebeuren: je kan met instellingen spelen of veranderingen in waterkwaliteit gaan testen, terwijl zo’n zaken in de praktijk nooit kunnen worden getest. En we hoeven hiervoor zelfs niet ter plaatse te gaan. We kunnen heel makkelijk en zeer eco-friendly vanop afstand wereldwijd opereren.” 

“Ik presenteerde drie jaar geleden ons idee op een internationale ‘Water Conference’’ in Zwitserland. Specialisten-professoren geloofden toen niet dat het ons zou lukken. Met de woorden: ‘Dit gaat jullie nooit lukken, we hebben het al 20 jaar geprobeerd’, nam ik nooit genoegen. Wel, ruim 3 jaar later is het al zover. Dankzij teamwork en de juiste skills, passie en visie hebben we het onmogelijke wel waar kunnen maken: waterhergebruik is een feit.”

Van de VS tot Europa

Ons ‘AMOZONE’-model wordt nu in de VS en Europa toegepast in zeer grote projecten van de oostkust (Virginia) tot de westkust (Californië). In de Amerikaanse projecten wordt afvalwater omgezet in drinkwater. En deze trend komt nu ook eindelijk in sneltreinvaart naar Europa. Wim: “Denk maar aan onze waterschaarste en lage grondwatertafels de laatste jaren. Stoppen met lozen van gezuiverd afvalwater in de rivieren, maar het omzetten in drinkwater of water voor de industrie kan veel problemen oplossen. Toonaangevende projecten rond waterhergebruik voor menselijke consumptie steken momenteel de kop op in Nederland, waarbij AM-TEAM is betrokken. Deze mindshift zal een grote impact hebben op Europa, omdat deze projecten als voorbeelden gelden en de hele industrie inspireren.”  

“Onderschat echter de psychologische dimensie niet van het drinken van wat voorheen afvalwater was. Daarvoor zijn voorbeelden nodig. Stap voor stap, komen we er. Wij verwachten dat ons ‘AMOZONE’-model een zeer belangrijke rol zal spelen in de transitie naar waterhergebruik. Ook in België zullen wij op grote schaal water hergebruiken in de komende 10 jaar”, voorspelt Wim. De ambitie om globale marktleider te worden is in ieder geval groot bij AM-TEAM. “We willen zeer hoge kwaliteit op elk continent leveren. We denken hierbij ook richting industrieën die we vandaag nog niet aanboren; zoals de food en biotech. Momenteel werken me met 15 vaste medewerkers, aangevuld met een aantal freelancers. In 2030 willen we met 150 à 200 mensen een omzet van 60 miljoen euro halen. Voor mij liefst met niet te veel routine. De status quo is niets voor ons.” 

Gosselin
Welt white paper
Proximus
IMU - Sport Vlaanderen
VZW_IMU_GROUPS
Ontdek onze vacatures!
Plan je bezoek in ons Experience Center!
IMU - Altez 0110