Skip to main content
  • Nieuws
  • Sidaplax maakt van bioplastic speerpunt voor de toekomst

Sidaplax maakt van bioplastic speerpunt voor de toekomst

  • 01/09/2021

Het Gentse Sidaplax VOF, onderdeel van het Amerikaanse Plastic Suppliers Inc en gevestigd in North Sea Port, produceert al sinds 2005 verpakkingen uit kunststof op basis van maïs. Bio plastics als milieuvriendelijk alternatief voor kunststoffen op basis van aardolie. “De eerste vijf jaar hebben we hard moeten werken, nu is het de hoofdbrok van onze business geworden”, zegt managing director Bart De Keyser. 

foto
Twee jaar geleden plaatste Sidaplax in Gent een nieuwe extrusielijn, een investering van 6,5 miljoen euro die jaarlijks 5.000 ton PLA-folie (op basis van maïs) kan produceren.

 

Tekst Sam De Kegel

Sidaplax is een onderneming met een lange geschiedenis. Sinds de jaren 50 is het actief in de markt van transparante, onbedrukte folie. Eerst produceerde het bedrijf zelf, daarna kocht het folie aan bij diverse toeleveranciers, waarna het bedrijf de folie versneed op maat van de klant. Van oorsprong is het een familiebedrijf uit Columbus, in de Amerikaanse staat Ohio. In de jaren zeventig kwam het onder de vleugels van het Amerikaanse Plastic Suppliers Inc. In het Gentse havengebied heeft Sidaplax een vestiging van waaruit het bedrijf Europa, het Midden-Oosten, Afrika en Azië bedient. Er werken een 50-tal toegewijde medewerkers. De kmo met sterke internationale focus realiseert een omzet van 45 miljoen euro. Noem het gerust een verborgen parel die onder de radar van onze media blijft. 

Bart De Keyser: “We moeten Sidaplax inderdaad misschien een beetje meer bekend maken in België, maar 95% van onze omzet zit nu eenmaal in het buitenland: West-Europa, Oost-Europa, Azië en het Midden-Oosten. Traditioneel stonden we heel sterk in folie voor de bevenstering van enveloppes. Wij verkopen nog steeds die film voor enveloppes zolang dit onze vaste kosten blijft dekken, maar vandaag is dit nog slechts 20 à 25% van onze omzet. De markt krimpt elk jaar omwille van de digitalisering. Mensen schrijven al langer geen brieven meer, facturen worden elektronisch doorgestuurd. Maar in direct marketing wordt er wel nog heel wat reclame verstuurd via vensterenveloppes.” 

Kunststof van melkzuur

Omdat de markt van de klassieke vensterenveloppes systematisch achteruit ging sinds begin 2000, zocht het bedrijf nieuwe producten, toepassingen en markten. “NatureWorks contacteerde ons omdat ze een plantaardige grondstofkorrel hadden waar ze potentieel in zagen om een folie van te maken omdat de moleculaire structuur heel gelijkaardig was aan de traditionele polymeer die wij gebruikten. In 2004 waren we een van de eersten wereldwijd die al een heel dunne folie konden produceren op basis van maïs die bovendien helder of transparant was. De kunst is immers om een heldere bioplastic te maken die heel dun is.”  

De bioplastic van Sidaplax is gemaakt op basis van PLA, wat staat voor polymelkzuur, in het Engels aangeduid als PolyLactic Acid. In de chemie wordt het een ‘thermoplast’, een kunststof die bij verhitting zacht wordt. Een groot verschil ten opzichte van traditionele plastics vormt de grondstof. PLA is namelijk niet gemaakt van aardolie maar van een hernieuwbare, plantaardige bron. De basis bestaat uit melkzuur, dat wordt verkregen uit landbouwgewassen zoals maïs, aardappelen of suikerriet. De Keyser: “Bij ons is dat maïs. PLA is dus een hernieuwbaar product, want het wordt telkens opnieuw gemaakt, maïs is niet eindig zoals aardolie. Bovendien is het ook recycleerbaar en composteerbaar.” De PLA-folie wordt verkocht onder de meer bekende merknaam EarthFirst ® PLA film.  

“Anno 2021 is onze folie even goed inzetbaar als klassieke plastics, maar de eerste jaren brak de folie vaak of we konden ze moeilijk bedrukken. Dat waren moeilijke jaren van veel en zware inspanningen, maar de leercurve was enorm. We moesten ook opboksen tegen het traditionele polypropyleen (PP), dat is nog steeds het goedkoopste en sterkste verpakkingsmateriaal waarvan er overcapaciteit is. Onze bioplastic was relatief duur in het begin en stond nog niet op punt. Het was soms shooting from the hip, maar langzaam maar zeker hebben we de functionele eigenschappen kunnen verbeteren. Eén les hebben we geleerd: je product mag nog zo milieuvriendelijk zijn, het moet minstens even functioneel zijn als de bestaande klassieke materialen, anders mag je het vergeten. We zijn ook in grotere hoeveelheden gaan produceren en de aankoopprijs van onze grondstof begon te dalen.” 

Interesse van grotere jongens

Twee jaar geleden plaatste Sidaplax in Gent een nieuwe extrusielijn, een investering van 6,5 miljoen euro die jaarlijks 5.000 ton PLA-folie kan produceren. Sidaplax koopt de PLA-korrel aan en extrudeert die tot een folie. Die wordt verkocht aan een converter die er een bepaalde verpakking van maakt zoals een stand-up pouch, of die de folie lamineert of er dozen mee bevenstert, of ze bedrukt. Er zijn heel wat toepassingen mogelijk. Er bestaat zelf een krimpfolie in PLA. Die converter levert het op zijn beurt aan een fast moving consumer goods producent die het eindproduct aan de retailer verkoopt.

Lees verder onder de foto

foto

De Keyser: “De vraag stijgt nu sterk en omdat we reeds jarenlang de knowhow in het bedrijf hebben, hebben we nu een voorsprong op concurrenten. Ook de grotere fast moving consumer producenten zoals Unilever en Mars Food tonen steeds meer interesse in PLA.” 

Sidaplax produceert vooral flexibele verpakkingen in PLA zoals de folie die rond potjes met verse kruiden zit. “Wij leveren altijd aan een converter, een verpakkingsproducent die onze folie verder verwerkt. Engeland wordt een steeds belangrijkere markt voor ons. Denk aan de driehoekdozen van karton waar een sandwich in zit. Aan de binnenkant is die gelamineerd met een folie of venster. Soms bestaat een verpakking uit zes lagen en is onze folie zelfs niet zichtbaar. Ook al is de ganse verpakking nog niet helemaal duurzaam, steeds meer grote merken vervangen meerdere lagen al door een milieuvriendelijk alternatief.” 

Bart De Keyser maakt zich sterk dat er tot op vandaag weinig concurrentie is in de productie van PLA plastics. “In Italië zit er een concurrent, in Azië duiken enkele producenten op, maar de markt is groot genoeg. We kijken nu ook naar toepassingen die niet met voeding te maken hebben, zoals een beschermfolie voor een iPhone of een verpakking van een doosje parfum of zelfs een folie voor medische toepassingen. Vaak worden wij zelfs gecontacteerd voor toepassingen waar we zelf nog nooit over gehoord hebben.”

Nieuw en ander talent aanwerven

De grootste uitdaging van Sidaplax is de zoektocht naar bekwaam personeel. “Vroeger hadden we een 40-tal medewerkers, nu gaat de teller richting 55 en meer. Onze grootste groeipijn is de zoektocht naar de juiste competenties. Veel medewerkers zijn hier al 20 jaar en meer aan de slag en zijn meegegroeid met dit bedrijf. Ons verkoopteam moet nu ook anders verkopen. Vroeger waren drie zaken belangrijk: prijs, prijs, prijs. Nu hanteren we veel meer de consultatieve approach. We communiceren ook steeds meer met de marketingmensen van de eindklanten, de grote voedingsproducenten dus, zodat zij ons product leren kennen. Maar onze specialiteit blijft wel het extruderen van folie. Wij zullen die folie zelf niet bedrukken of verder verwerken, maar je weet natuurlijk nooit.” 

Het bedrijf is nu bezig met een denkoefening om de structuur van de Gentse vestiging verder te professionaliseren en verder uit te bouwen. De toekomst oogt in elk geval zeer rooskleurig. “Ik zie nog enorm veel groeipotentieel in bioplastics op basis van PLA. En nu hebben we met onze EarthFirst ® PLA folie ook de tijdsgeest mee.” 

Artikel uit publicatie

Domestic Services
Banque de Luxembourg
Deloitte
ING
Logo Mensura
Proximus
SD  Worx
BovaEnviro+
G4S
Soundfield
Jobat