Passie en oog voor detail zijn het DNA van Neon Design

24/10/2017

David Beeckman (Neon Design)Het verhaal van het familiebedrijf ‘Neon Design NV’ uit Ternat leest als een goed receptenboek voor gedurfd en succesvol ondernemerschap. “Ondernemen zit in onze genen”, zegt huidig CEO David Beeckman, tevens kleinzoon van stichter Leon Beeckman. Neon Design NV groeide uit tot een internationaal bedrijf met een vijftigtal vakmensen die gespecialiseerd zijn in het beheren van merkimago, design, ontwikkeling en onderhoud voor lichtreclames en gevelbekleding. De onderneming draait een omzet van zo’n 6 miljoen euro. Enkele belangrijke klantenreferenties zijn onder andere Total, McDonald's, BMW, Bristol (ex-Shoe Discount) en vele anderen waarvoor Neon Design de lichtreclames en gevelbekleding van hun honderden sites ‘in house’ ontwerpt, produceert en ook ter plaatse installeert.

In de jaren 60 richtte Leon Beeckman, grootvader van huidige CEO David Beeckman (36), een bedrijf op voor de ontwikkeling en plaatsing van lichtreclames. “Het waren de gouden jaren 60 en mijn grootvader – die een opleiding als kunstsmid had genoten – begon met de installatie van lichtreclames. Eerst op kleine schaal in zijn atelier, maar dat zou veranderen. Hij kreeg de vraag van een vriend om alle reclames voor de honderden Jupiler-cafés in ons land te produceren en te installeren. Het was ook de tijd dat er in elke straat wel een café was. Mijn grootvader begon met de productie van de reclames, kocht een voertuig en vroeg aan mijn vader Jean-Pierre en zijn broer Alain om de reclames te plaatsen. In 1982 namen de twee zonen het bedrijf over. Het atelier werd al snel te klein. Het bedrijf groeide en verhuisde van Essene naar een grotere site in Ternat en kreeg de commerciële benaming ‘Neon Design’. Er werkten toen een tiental mensen voor het bedrijf. Ik herinner me als kind nog heel goed dat de hele familie hier in Ternat tijdens de vakantie altijd aan het werk was. Er werd zelfs ’s nachts gewerkt. Dat was toen zo. Het was ook allemaal nog ambachtelijk. Zelfs de eigen bedrijfsgebouwen bouwden ze zelf. Altijd was er werk op het bedrijf. Mijn broer en ik reden als knapen met de fiets rond op de site, later met de brommer en ik was wel onder de indruk van al dat werk. Weekend: dat bestond bij ons niet. Maar ik ben mijn familie wel heel dankbaar. Ik heb de passie en het oog voor detail van mijn vader geërfd. Zonder passie kan je zo’n grote uitdagingen niet aan. Vandaag is dat nog altijd het DNA van ons bedrijf: passie en oog voor detail.”

“Er zijn in feite twee snelheden: die van de ondernemerswereld en die van de overheid. En die liggen ver uit mekaar. Bureaucratie en vele regels verlammen het ondernemerschap.”

Een stap voor

“We hebben vandaag een basisteam van een klein vijftigtal mensen in dienst”, gaat David Beeckman verder. “Het zijn allen vakmensen op hun terrein. Designers, ingenieurs, technici, lassers, hoogtewerkers en kraanbedieners werken onder één dak op een site van 6.000 m2. Innovatie staat bij ons centraal: constant moeten we vernieuwen om bij te blijven. Elke medewerker denkt mee om processen efficiënter te laten verlopen. Dat moet ook, want anders ben je een vogel voor de kat. De concurrentie onder andere vanuit Oost-Europa is hard. Maar door alles in eigen huis met eigen knowhow te ontwikkelen en te produceren, blijven we een stap voor. Zo hebben we onze eigen ontwerpers om logo’s en het concept uit te werken. De ingenieurs maken het voorstel werkbaar, zodat het uitvoerbaar is binnen de deadline en het budget van de klant. Dan schiet de productie in actie: met een eigen las-atelier, een CNC-atelier met laser- en freestafels van wel 7 op 2 meter groot, een spuitcabine van 9 op 4 meter en een eigen decoratie- en plexi-afdeling. Alles gebeurt computergestuurd. Daarna gaan de elektriciens aan het werk voor de eigen bekabeling en installatie van led-technologie. Tenslotte gaan de 12 ploegen van de plaatsingsdienst de baan op. De eerste ploeg vertrekt iets voor 6 uur ’s ochtends om de files voor te zijn. We willen om 8 uur ten laatste op de werven zijn. We hebben ook een goed uitgerust wagenpark: enkele grote bestelwagens, hoogtewerkers tot 26 meter hoog en twee kranen van 14 ton.”

Implementatie van led-technologie

Neon Design heeft een hele reeks klanten in het segment van premium-merken zoals onder andere BMW, maar die grote merknamen komen niet zomaar bij Neon Design terecht. Zo moet het bedrijf klanten blijven overtuigen van zijn innoverende en efficiënte installaties. David Beeckman: “Een mooi voorbeeld daarvan zijn de tankstations van Total. Voor alles tankstations vervingen we de bestaande neonverlichting door led-verlichting. Dat is 12 jaar geleden. We zijn één van de eerste bedrijven die ledtechnologie op die manier implementeerden. Er zijn meer dan 600 stations van Total in België en Luxemburg. En daarvoor maken wij die hoge lichtreclames. Bij de laatste renovatie van die totems konden we verder bouwen op onze oude constructies. We hebben die zodanig goed gemaakt dat die jarenlang hergebruikt kunnen worden en het volstaat om ze in een nieuw kleedje te steken. Dat is met toekomstvisie werken. We maken ook digitale 3D-plannen van de bedrijfssites waar we lichtreclames of gevelbekleding moeten aanbrengen. Die plannen houden we zorgvuldig bij, want vroeg of laat heb je ze opnieuw nodig.”

David Beeckman (Neon Design)

Totaalconcept

In de ultra-geconnecteerde wereld van vandaag staat de klant meer dan ooit centraal bij de ontwikkeling van een merk. De gekende segmenten van een marketingstrategie zijn de prijs, de plaats waar het product of de dienst gekocht wordt en de promotie om die bekend te maken. Die elementen komen nu dichter bij elkaar. Neon Design helpt klanten om de beleving van hun merk in elk verkooppunt optimaal in beeld te brengen. Elk gebouw met zijn omgeving is anders. Daarom is een aanpak op maat nodig, zodat het volledige netwerk van een merk toch hetzelfde gevoel creëert bij (potentiële) klanten.“Door een totaalconcept aan te bieden, kunnen we grote multinationals overhalen om voor ons te kiezen. Zo zijn we onder andere enorm fier op het werk dat we kunnen uitvoeren voor een bekende keten van fastfoodrestaurants in België. Wij kregen de opdracht om de daken en gevels van de restaurants aan te passen. Ze moesten een moderne look krijgen. Samen met onze designers en ingenieurs bekleedden we de vroegere dakpannen van de restaurants met een constructie in aluminium. We kozen voor licht materiaal om te kunnen voortbouwen op de bestaande gebouwenconstructies. Door mee te denken met de klant kan Neon Design samen met hen mooie ontwikkelingsplannen realiseren. Al blijken die plannen niet altijd gemakkelijk. Het is een opmerking die ik bij veel klanten hoor: de lijdensweg om de nodige (bouw)vergunningen en toelatingen te krijgen in dit land, is lang. Ik vind dat schrijnend: al die regels, wetgeving en bureaucratie die ondernemerschap verlammen. Het beperkt onze klanten in hun uitbreidingsplannen en dat is dus tegelijk een rem op onze groei. Het ergste is dat er bij heel veel ondernemingen plannen zijn om te investeren en uit te breiden, maar dat dit niet mogelijk is omdat de regelgeving dit enorm moeilijk maakt of zelfs tegen houdt. Er zijn in feite twee snelheden: die van de ondernemerswereld en die van de overheid. En die liggen heel ver uiteen. Ik moet je niet vertellen in welke structuur zaken het vlotst verlopen”, knipoogt hij.

“Vandaag werk ik als derde generatie aan de digitalisering 2.0 van Neon Design.”

In de kou documenten scannen

Dat Neon Design kon uitgroeien tot een van de grootste spelers op de Belgische markt van lichtreclames en gevelbekleding van bedrijfsites, is mede aan hem te danken. “Maar ik kan het niet alleen”, vult David Beeckman in alle bescheidenheid aan. “Zonder mijn mensen sta ik nergens. Het klopt wel dat ik steeds uitkijk naar opportuniteiten. Dat was al zo van kindsaf. Ik studeerde Master in Businessmanagement in Ichec in Brussels Management School en beëindigde in 2004 mijn studies. Daarna ging ik naar het buitenland op stage. Het eerste bedrijf was gevestigd in Engeland, goed voor 370 werknemers. Dat bedrijf was veel groter dan wat ik thuis bij ons kende. Ik moest beginnen in een werfcontainer. Daar moest ik in de kou documenten inscannen. Maar dat deerde me niet: geen werk is mij te min. Ik leerde en zag dat heel wat processen in dat bedrijf beter konden. Ik mocht mijn ideeën uit de doeken doen en verbeterde enkele processen. Ik verhuisde daarop naar een bureau in het bedrijfsgebouw en later werd ik op projectmanagement gezet. Ik mocht met een topverkoper meedraaien voor verkoop in de hele wereld. De stageplaats was voorzien voor één maand, maar het werden er negen. Ik kreeg als raad: zwijgen, stelen met je ogen en leren. Dat heb ik zeer goed onthouden en het legde me geen windeieren in mijn latere loopbaan.”

"Bureaucratie en vele regels verlammen het ondernemerschap."

No limits in budget bij wereldspeler

“Mijn tweede stageplaats was in Spanje bij een bedrijf dat deel uitmaakt van een groep die wereldspeler is op vlak van bouw van luchthavens en enorm grote projecten. Ik zat er op de engineering-afdeling en maakte kennis met verscheidene productietechnieken. Het mooie aan dat bedrijf was, dat er ‘no limits’ in budget waren. Dat is heel anders dan hier. Ik leerde er vooral ook de knepen van het ‘lean management’. Het steeds verbeteren van productieprocessen, werkomgeving, ergonomie, noem maar op: dat is ontzettend belangrijk voor de groei van een onderneming. En dat is wat ik precies ook vandaag doe in ons bedrijf: ik vraag al onze medewerkers om goed na te denken over hoe ze hun taak efficiënter kunnen uitvoeren. Ik geef ze inspraak en dat resulteert in innovaties. We kopen de juiste machines, automatiseren op de goede manier en proberen ons alle dagen te verbeteren. Vandaag werk ik als derde generatie aan de digitalisering 2.0 van Neon Design. Dat moet resulteren in meer flexibiliteit waardoor we korter op de bal kunnen spelen. Inmiddels is 80 procent van onze processen gedigitaliseerd. We werken met een ‘Enterprise Resource Planning’ (ERP). Dat is een omvangrijk automatiseringssysteem dat uiteenlopende bedrijfsapplicaties integreert en bedrijfsgegevens centraal registreert en opslaat. Alles wordt nu centraal beheerd: van machines, over medewerkers, klanten, sites, grondmaterialen, plannen, noem maar op. We hebben momenteel ook het VCA-label. Dat is een Veiligheids Checklist voor Aannemers voor een veilige werkomgeving.

Europese normen

David Beeckman is ook lid van de vakorganisatie de ‘Belgian Sign Organisation’ (BSO) en hij werkt mee aan het invoeren van Europese normen in de sector. “Zo vertegenwoordig ik ons land in de European Sign Federation (ESF). Momenteel zijn er nog geen normen, maar dat is wel nodig, want hoe kunnen we anders Europese partnerships afsluiten of internationaal groeien? En die groeiplannen zijn er wel degelijk. We zijn redelijk uniek in de Belgische markt, zowat niemand doet hetzelfde in een cirkel van zo’n 300 kilometer rond onze vestigingsplaats in Ternat. Maar we zouden graag hubs openen in Frankrijk, Nederland en Duitsland. De productie blijft dan in Ternat, maar ’s nachts zouden de hubs de installatie van de lichtreclames en gevelpanelen op klantensites in buurlanden voorbereiden.”

Logo op de maan

Dan rest er nog één vraag: hebben jullie al opdrachten gekregen die jullie niet konden uitvoeren? Beeckman: “Onze designers laten samen met de klant hun inspiratie de vrije loop en komen soms af met de meest innovatieve en soms complexe ontwerpen. Onze ingenieurs bekijken dan hoe we dat op het terrein kunnen realiseren. Onze ambitie is om alle dromen voor de klant waar te maken. Zelfs al die vraagt om z’n logo op de maan te zien, dan nog denken we creatief met de klant mee. We gaan daar als familiaal bedrijf heel ver in. Als het moet tot op de maan - figuurlijk dan - al weet je nooit”, lacht de CEO.

Tekst: Joris Herpol - Foto's: Studio Dann

 

Dit artikel verscheen in Ondernemers Vlaams-Brabant. Het volledige magazine lees je hier.