NYC en San Francisco: Doeners en durvers met dromen

09/05/2018 , erik.durnez@voka.be

New York en San Francisco spreken bij heel wat startende ondernemers tot de verbeelding. Voor sommige van hen wordt de droom waar en kunnen ze voet aan wal zetten in de VS. Bieke Claes, die aan het hoofd staat van BelCham, de Belgisch-Amerikaanse kamer van Koophandel, met hoofdkwartier in New York, steekt hen daarbij een handje toe. Wij hadden een gesprek met haar over ondernemen in de stad, en meer bepaald in America's 'finests', The Big Apple en San Francisco.

Bieke Claes
Bieke Claes & Johan Langenbick, CEO van Foodpairing, een van de BelCham Atelierbedrijven

Vraag aan ondernemers in de VS of in België wie Bieke Claes is, en je zult merken hoe deze naam op vele gezichten meteen een glimlach tovert: de managing director van BelCham staat gekend als een netwerkster pur sang en innovatief onderneemster. Bieke begon haar Amerikaanse verhaal in Miami, waar ze als advocate werkte en haar eigen Belgisch-Amerikaanse netwerk startte. Ze was amper dertig toen ze het roer overnam van BelCham. Op haar initiatief stichtte BelCham ook de co-workingspace 'Atelier' in NYC met uitbreiding in San Francisco in 2016. Deze innovatie'hubs' bieden Belgische bedrijven een eerste betaalbare en flexibele landingsplaats in de VS. Ook in San Francisco is Bieke Claes dus regelmatig te vinden.

Is er een fundamentaal verschil in het ondernemersklimaat tussen beide steden?

Bieke Claes: "New York focust op 'time is money', terwijl San Francisco meer staat voor 'time is opportunity'. In New York worden producten gebouwd omdat er vraag naar is en mensen er geld voor willen betalen, in San Francisco hoeft die vraag noch bereidheid tot betalen er al of überhaupt te zijn. Er wordt in de eerste plaats creërend in plaats van reagerend gewerkt, en eerder gedeeld en geïnvesteerd dan verkocht."

Is New York als stad genoeg bezig met morgen?

"New York is gekend als de stad waar de wildste dromen realiteit kunnen worden, zolang je maar je mannetje kan staan: 'If you can make it there, you'll make it anywhere.' Het is een stad van doeners en doorzetters met dromen. Versta me niet verkeerd: dus niet van dromers die toevallig ook iets doen, of verwachten dat iemand hun droom voor hen gaat realiseren. De stad zelf heeft dus niet de dromen in pacht, maar ze doet er wel alles aan om die doeners en doorzetters zo goed als mogelijk te faciliteren."

"Zo stelt het project NYCx zich tot doel om samen met globale ondernemers oplossingen te zoeken voor alledaagse problemen typisch voor de grootstad. Verder werd er de voorbije jaren stevig geïnvesteerd in de uitbouw van 'Silicon Alley': de stad verschafte startkapitaal voor drie campussen voor toegepaste wetenschappen en steunt tal van incubatoren en co-working ruimtes."

Steeds meer maatschappelijke uitdagingen zullen van onderuit, via stedelijke netwerken, aangepakt worden. Hoe zie jij dat?

"Ik voel toch een verschil tussen de VS en België. In steden als New York en San Francisco zijn het in de eerste plaats de ondernemers en burgers die initiatief nemen en voor innovatie zorgen. In België kijken we meer naar de overheid, de werkgever, de leerkracht,... Een voorbeeldje: in San Francisco heeft Google aan de stad voorgesteld om een gratis Wifi Cloud te voorzien. In Europa zie ik zo'n vraag eerder vanuit de overheid zelf vertrekken met een openbare aanbesteding."

Hoe belangrijk zijn netwerken?

"Een veel geciteerd motto in de VS is: 'It's not what you know, it's who you know.' Zo goed als elke activiteit is een netwerkactiviteit hier. Van een koffie drinken met een kennis in het weekend over zetelen in het oudercomité tot een marathontraining in groep, overal worden business kaartjes uitgewisseld. Digitale platformen zoals MeetUp en mobiele applicaties zoals LinkedIn en Shapr spelen in dit proces een cruciale rol."

Dus ondernemers die hun weg willen vinden in New York mogen altijd bellen?

"Wij zijn via alle gebruikelijke communicatiekanalen bereikbaar, en hechten veel belang aan het persoonlijk contact met de ondernemers en het verhaal achter hun businessidee. We heten hen ook graag welkom in onze co-working ruimtes."

Meer info op www.belcham.org