Skip to main content
  • Nieuws
  • 'Met data voorspellen we hoe een mensenmassa beweegt'

'Met data voorspellen we hoe een mensenmassa beweegt'

  • 07/01/2022

Initieel lag de focus bij CrowdScan op evenementen en festivals. Maar sinds de uitbraak van Covid-19 ontpopt de technologie van deze Antwerpse scale-up zich tot een populair hebbeding voor ook steden en gemeenten. ‘We slagen erin om realtime mensenmassa’s uitzonderlijk accuraat te meten,  zonder schending van de privacy’, vertelt CEO Ben Bellekens. Intussen is de sky the limit en lonken veelbelovende projecten in het buitenland.

CrowdScan meet mensenmassa’s zonder gebruik te maken van camera’s of GSM-toestellen. De spin-off van universiteit Antwerpen en imec gebruikt daarentegen kleine sensoren die op anderhalve meter hoogte worden gehangen en voortdurend signalen naar elkaar sturen. De signalen tussen de sensoren verzwakken wanneer er mensen tussenkomen. Uit onderzoek is gebleken dat deze verzwakking ten opzichte van de verzwakking van de lege omgeving in verband staat met het aantal mensen. ‘Elke vijftig milliseconden meten we de relatieve verzwakking van de signalen. Zo kunnen we niet alleen in realtime inschatten hoeveel mensen op een zeer specifieke locatie aanwezig zijn, maar ook achterhalen hoe die mensenmassa zich beweegt’, legt Ben Bellekens uit. ‘Als we externe data toevoegen, dan kunnen we de beweging van die mensenmassa ook gaan voorspellen.

Heel wat externe data kunnen ons daarbij helpen. Dat kan gaan van weerberichten over de bezetting van Velo-stations of parkeergarages tot de uurregeling van bussen of trams of de setlist van een event. Bij goed weer zijn er bijvoorbeeld meer mensen in een park. Of op het einde van een dj-set begeven die zich naar de uitgang. Instanties zoals steden, veiligheidsdiensten en organisatoren kunnen daar dan op inspelen.’

De sensoren in het draadloze netwerk van CrowdScan meten slechts acht op acht centimeter, waardoor ze nagenoeg overal te bevestigen zijn. ‘Bovendien is het systeem privacyvriendelijk en kostenefficiënt. De laag-energetische radiogolven die het uitstuurt, zijn ook tienmaal zwakker dan WiFi-signalen en dus totaal onschadelijk’, stipt de CEO aan.

Onderzoek als bouwsteen

CrowdScan, managing crowds De technologie van CrowdScan wordt vandaag al breed toegepast, van festivals en evenementen tot smart cities, in luchthavens, trein- en metrostations. Voor de start van het verhaal moeten we acht jaar teruggaan. ‘Een van de triggers was een speech van Bart De Wever bij de start van zijn eerste legislatuur als burgemeester. Hij zei dat hij wilde weten hoeveel mensen er op de Meir rondwandelen. Gewoon een statement waar mijn collega Maarten Weyn als professor Toegepaste Ingenieurswetenschappen aan UAntwerpen mee aan de slag is gegaan. Hij heeft daar een onderzoek rond opgestart, samen met Stijn Denis’, blikt Ben Bellekens even terug. ‘Die heeft onderzocht hoe we het aantal mensen op een bepaalde locatie kunnen detecteren, zonder gebruik te maken van technologieën zoals een gsm of camera.

Terwijl zijn onderzoek draaide rond de invloed van mensen op de ontvangen signaalsterkte van sensoren, deed ik op dat moment onderzoek naar de invloed van de omgeving op de ontvangen signaalsterkte van sensoren.’

Met Anton Dierickx telt CrowdScan nog een vierde medeoprichter en vennoot. ‘Hij is vandaag actief als stafmedewerker van de Directie Operaties van politie Antwerpen. Hij weet dus als geen ander hoe je moet omgaan met crowdmanagement en -control.’

Festivalweide als speeltuin

Het onderzoek kreeg verder vorm binnen de onderzoeksgroep ID Lab, verbonden aan UAntwerpen, imec. Tijdens vijf jaar theoretische onderbouwing volgden ook de eerste testcases. Waaronder niet de minste, zoals de festivalweide van Tomorrowland. Ben Bellekens: ‘Om de bezoekerservaring te verhogen, experimenteerde Tomorrowland volop met slimme bandjes. Die werden ingezet om cashless te betalen, om slimme toegang mogelijk te maken en om licht te geven tijdens dj-sets. Maar de technologie had enkele beperkingen: niet elk bandje kon geactiveerd om op te lichten tijdens een optreden.’

Op Tomorrowland zijn we erin geslaagd om een overzicht te krijgen van hoe en wanneer mensen zich verplaatsen. Toen hebben we beslist om een patent op de technologie te nemen.

Ben Bellekens, CrowdScan

Omdat de organisatie vanuit een veiligheidsperspectief wel graag wilde beschikken over die informatie, klopte ze bij CrowdScan aan met een vraag naar de mogelijkheid om realtime de drukte van het publiek te bepalen. ‘Tomorrowland heeft ons de gedroomde kans geboden om een testtraject van vier jaar op te zetten. Dat leidde meteen tot goede resultaten. Na het meten van een nulpunt hebben we de mensenmassa en de invloed op de ontvangen signaalsterkte van onze sensoren van begin tot einde gemonitord. Dat gaf een curve die perfect overeenkwam met de optelsom van de getelde bandjes aan de in- en uitgangen van het festival’, vertelt de CEO voort. ‘Aan de Freedom Stage hadden we ook een vijftigtal sensoren opgehangen. Aan dat podium met een capaciteit van enkele duizenden toeschouwers zijn we erin geslaagd om bepaalde zones te onderscheiden van elkaar. Zo kregen we een goed overzicht van hoe en wanneer mensen zich verplaatsen. Dat was het moment dat we beslisten om een patent op de technologie te nemen.’

Corona als gamechanger

CrowdScan, managing crowdsEn toen kwam corona. Festivals en evenementen vielen plots weg, maar het concept van mensenmassa’s werd wel eens zo relevant. Het deed CrowdScan zijn businessplan bijsturen en pivoteren naar steden en gemeenten. Ben Bellekens: ‘Stad Gent heeft meteen zijn interesse getoond. Bij een te hoge densiteit van mensen kunnen instanties daar realtime gealarmeerd worden, camerabeelden van die specifieke locatie raadplegen of er manschappen naartoe sturen. Het project in Gent verliep zonder problemen. Na twee maanden volgden er telefoons van andere centrumsteden.’ Voor stad Turnhout hebben we in augustus vorig jaar onze technologie 22 dagen ingezet op de jaarlijkse kermis. Daarmee konden ze via een website realtime aangeven op welke momenten een coronaveilig bezoek aan de kermis mogelijk was. Een realtime druktebarometer werd ook opgezet voor de kermis en de Ommegang in Kalfort. Daaruit bleek dat er slechts een beperkt aantal mensen aanwezig was in plaats van de grote opkomst tijdens de voorgaande edities. Die info geeft de gemeente nu inzichten om het Ommegang-event anders te organiseren.’

Autoriteit mee aan boord

De meerwaardecreatie voor steden en gemeenten zorgde meteen voor een impuls. Er zijn vandaag zes openstaande vacatures en er kwam ook een eerste succesvolle investeringsronde met 2 venture capitalists en een opvallend onafhankelijk raadslid in de figuur van Keith Still. 'Professor Keith is internationaal gezien dé autoriteit op vlak van crowdmanagement. Hij adviseert onder andere het IOC voor de organisatie van de Olympische Spelen en de FIFA voor het wereldkampioenschap voetbal. Hij zit in expertpanels over heel de wereld. Na het drama dat zich begin november voltrok op het Astroworld Festival tijdens het optreden van Travis Scott, heeft hij ongeveer 300 interviews gegeven. Om maar te zeggen hoe ook internationale media hem als expert zien', geeft Ben Bellekens aan.

Onze technologie kan perfect een meerwaarde bieden op slimme verlichtingslantaarns. Als ergens veel volk is, kan de verlichting bijvoorbeeld rood kleuren of een uitgang aanwijzen.

‘We waren al even gesprekken met investeerders aan het voeren. Aanvankelijk stelden die zich wat terughoudend op. Toen onze focus nog op evenementen lag, maakten ze zich de bedenking dat er misschien wel te weinig festivals van hetzelfde kaliber als Tomorrowland waren. Hierdoor vreesden ze een te kleine omzet. Maar dan kwam corona en bleek het project bij stad Gent een schot in de roos om de technologie schaalbaar en internationaal te maken. De investeerders hebben zich dan binnen ons netwerk bevraagd. De vele lovende reacties hebben hen overtuigd om mee in ons verhaal te stappen.’
dacht. Die info geeft de gemeente nu inzichten om het Ommegang-event anders te organiseren.’

Interesse tot in Hongkong

Het leverde CrowdScan een investeringsronde van 800.000 euro op, waarmee het wil internationaliseren en het team uitbreiden. Want over de grens ziet Ben Bellekens ontelbare mogelijkheden liggen. Ook partnerships met bedrijven bieden volgens hem veel opportuniteiten. ‘Neem bijvoorbeeld Schréder, dat sterk inzet op slimme verlichtingslantaarns. Onze technologie kan daarbij perfect een meerwaarde bieden. Als ergens veel volk aanwezig is, kan de verlichting bijvoorbeeld rood kleuren of een uitgang aanwijzen. Wit licht zou dan een veilige situatie kunnen aangeven.’

In november heeft CrowdScan zijn technologie al in de Antwerpse pre-metrostations aan de Groenplaats geïnstalleerd. ‘Daar zijn we volop aan het bekijken hoe we op zulke locaties een meerwaarde kunnen betekenen. Er lopen ook al gesprekken voor de installatie van ons systeem in de metrostations van Hongkong en op Schiphol. Ook de NMBS is geïnteresseerd.’

Op het Smart City World Congress in Barcelona eind 2020 werd de Antwerpse scale-up dan weer uitgeroepen tot premium partner van Microsoft. ‘Microsoft heeft ons geïntroduceerd bij verschillende klanten en partners van hen. Uit verschillende landen was er interesse: India, Saoedi-Arabië, de Verenigde Staten, Canada, ... Dat heeft enorm veel leads gegenereerd. Als we die allemaal kunnen converteren, dan hebben we volgend jaar tien extra mensen nodig.’

Intussen won CrowdScan ook nog de nationale tussenronde van de Entrepreneurship World Cup, een ondernemerschapscompetitie van Voka en GEN-Global. Hierdoor volgt Ben Bellekens momenteel ook het Bryo ScaleUp-traject, dat jonge bedrijven helpt in het opschalen van hun business. ‘We willen vooral over het muurtje kunnen kijken om gezond en slim te groeien. In Bryo komen we te weten met welke uitdagingen andere scale-ups te maken hebben en hoe zij dat aanpakken. Leren uit best practices van collega’s is superinteressant.’

Meer info op www.crowdscan.be

Contactpersoon

Jan Van de Poel

Communicatiemedewerker

Welt white paper
Gosselin
AW_Welt Whitepaper Inclusieve leidinggevende

Artikel uit publicatie