"Internationaal groeien, met een sterke verankering"

30/11/2018 , Sandy Panis

In het kader van Industrie 4.0 en het thema 'Durven, vernieuwen, veroveren' is de Limburgse logistieke reus H.Essers een pareltje. Het all-in logistieke bedrijf gaat naar een omzet boven de 700 miljoen euro, stelt 6.270 mensen tewerk, is actief in 17 landen en telt 72 vestigingen. De groei gaat hard: jaarlijks komt er tien à twaalf procent bij op de teller. "En we zijn niet van plan die opmars te stoppen", zegt Hilde Essers, voorzitter van de raad van bestuur. Een gesprek.

Hilde Essers
Hilde Essers ©Chak Lopez

Als wereldwijd logistiek speler zit H.Essers niet op een gemakkelijke markt: die is enorm versnipperd en de concurrentie is groot. maar H.Essers stuwt zijn groei vooruit met een weloverwogen strategie: dankzij gespecialiseerde niches en internationalisering. Hilde Essers: "Wij focussen ons op de hoogtechnologische logistiek van onder meer chemische producten, geneesmiddelen en hoogwaardige producten. Dat vraagt een specifieke expertise: bijvoorbeeld op het vlak van veiligheid, koeling en beveiliging. We groeien en denken mee met onze klanten als all-in partner of als externe partner. We hebben een innovatiemanager die samen met zijn team voortdurend nadenkt over nieuwe oplossingen. Zo ontwikkelden we bijvoorbeeld onze 'safeboxes', dat zijn unieke containers die multimodaal en multifunctioneel ingezet kunnen worden."

Internationalisering

Om internationaal zijn mannetje te kunnen staan kijkt het logistiek bedrijf ook voortdurend uit naar overnames en participaties. Eerder dit jaar lijfde H.Essers nog de chemiespecialist Huktra in, eigenaar van onder meer 900 tankcontainers. Daarmee kreeg het bedrijf voet aan wal in onder meer Spanje en het Verenigd Koninkrijk, waar H.Essers eerder nog niet aanwezig was. Maar ook in andere landen is het bedrijf actief, waaronder Denemarken, Italië, Turkije en Roemenië. "Twee jaar geleden zijn we gestart met investeringen buiten Europa, en hebben we een participatie van 50% genomen in een logistieke speler in Argentinië. Dat is een moeilijkere markt, maar we zien er potentieel omdat veel van onze klanten er zaken doen. We kijken ook naar Bolivia waar we al actief zijn, en naar Chili, een meer stabiele markt."

H.Essers lonkt ook naar het verdere Oosten: "We doen transporten naar tal van landen zoals Rusland en Kazachstan. En we rijden met de trein naar China. Dat is een ontwikkeling waar we de laatste twee jaar erg op hebben ingezet."

Heimat

Ondanks de internationalisering, wil H.Essers zijn heimat niet verloochenen. "Wij willen zowel organisch groeien als via overnames, maar wel altijd op een duurzame manier", zegt Hilde Essers. "Naast de overnames in binnen- en buitenland blijven we nog altijd lokaal investeren. Onlangs openden we een nieuwe site in de haven van Gent. Het nieuwe magazijn van 25.000 vierkante meter zullen we uitbreiden tot 75.000 vierkante meter, wat goed is voor tweehonderd extra jobs. We investeren verder in de voormalige Ford-site op Dry Port Genk: daar kunnen we gaan tot 23 hectare en 160.000 vierkante meter aan magazijnen, wat in totaal meer dan 400 jobs zal opleveren. En we bouwen een gloednieuw hoofdkwartier aan de Transportlaan in Genk: dat zal een echte landmark zijn waar in de toekomst 185 mensen aan de slag kunnen."

H.Essers gelooft duidelijk in de troeven van België en Vlaanderen. Hilde Essers: "Die zijn er ook: onze ligging, de havens, we beschikken over de nodige expertise. Niet vergeten: België staat op de derde plaats van de wereldwijde Logistics Performance Index. In Limburg zijn nog gronden beschikbaar, en is er relatief groot potentieel aanwezig van talent. Maar het kan natuurlijk altijd beter."

Krapte

Heeft H.Essers dan geen last van de krapte op de arbeidsmarkt? "Toch wel. Op dit moment hebben we 230 vacatures openstaan, voor zowel white als blue collars. We merken dat de doorlooptijd om de vacatures ingevuld te krijgen bijna verdubbeld is ten opzichte van vorig jaar en het jaar ervoor. Voor alle profielen. Terwijl vroeger de chauffeur het knelpuntberoep nummer 1 was, merken we dat het steeds moeilijker wordt om arbeiders, bedienden en hogere profielen aan te trekken. We zijn daarom sinds drie maanden volop bezig met een programma rond employer branding en talent acquisition. We werken ook samen met middelbare scholen, universiteiten en hogescholen, organiseren job- en opendeurdagen en communiceren volop via de sociale media om potentiële werknemers aan te trekken. Dat helpt allemaal wel."

H.Essers blijft, ondanks zijn 6.270 werknemers, ook een familiebedrijf, weliswaar met een externe CEO aan het hoofd: Gert Bervoets. "Gert en ik vormen een perfecte tandem, hij als CEO, ik als betrokken voorzitter van de raad van bestuur en lid van het directiecomité. Als familiebedrijf dragen we onze waarden hoog in het vaandel, waaronder 'caring' - zorg dragen voor, eenvoud, betrouwbaarheid, positivisme en ondernemerschap. Dat draagt allemaal bij tot onze aantrekkelijkheid als werkgever. We dragen die waarden ook uit. Niet alleen op de werkvloer, maar ook op de weg. Zo worden onze gekende rode vrachtwagens wekelijks gewassen. Zij dragen zo mee onze fierheid uit."