Skip to main content

Innoveren als levensverzekering

  • 19/09/2019

Het bedrijf Soltech uit Tienen ontwikkelt en vervaardigt zonnepanelen op maat voor vernieuwende toepassingen. Soltech werkt vanuit het indrukwekkende gebouw van het voormalige Photovoltech. Dat was een Belgische producent van zonnecellen en standaard zonnepanelen die zoals zoveel bedrijven uit de sector de duimen moest leggen voor de concurrentie uit China. Nu zien we er designpanelen met prints in vrolijke kleuren en dakpannen uit zonnecellen. “Ons voortbestaan hing soms ook aan een zijden draadje,” zegt product development manager Stefan Dewallef. “Maar onze sterkte is dat we telkens weer inzetten op innovatie.”

Pionier in zonne-energie
“We zijn in 1989 opgericht als een spinoff van imec, het Vlaamse onderzoekcentrum voor nano-elektronica,” vertelt Dewallef. “Zonnecellen waren toen economisch gezien totaal irrelevant. Maar we waren overtuigd van het potentieel van de technologie. We begonnen met oplossingen voor plaatsen waar geen stroom was. Zoals stroomvoorziening voor lichtboeien op zee, maar ook voor de verlichting en koeling van afgelegen ziekenhuizen in Afrika. Het was helemaal nieuw en we moesten alles uitzoeken. Niemand had bijvoorbeeld een idee van de zonne-instraling in Congo. Dat hebben we proefondervindelijk moeten vaststellen. Daarna hebben we ook als eerste zonnepanelen voor parkeerautomaten gemaakt. Maar met die toepassingen zijn we al lang niet meer bezig. Dat is intussen massaproductie en dus niet meer voor ons weggelegd.” “We proberen altijd een stap voorop te blijven en steeds voor nieuwe uitdagingen oplossingen te vinden. Nu ontwikkelen we zonnepanelen die ingewerkt zijn in dakbedekking, wandbekleding of zonneweringen. En doordat we kleine hoeveelheden produceren, kunnen we speciale opdrachten aanvaarden waar grote producenten niet aan beginnen. Wanneer een architect een ontwerp heeft met glazen panelen met verschillende vormen, afmetingen en kleuren dan maken we dat. Dat is ideaal voor designoverkappingen of wanden die licht moeten doorlaten.”

Was het failliet van de Tiense zonnecellenfabrikant Photovoltech een zware domper voor jullie? 
“We stonden in 2003 Dann_Midsamen met imec, Total en Electrabel aan de wieg van Photovoltech. Dat was tot 2010 een groot succesverhaal. Maar nadien deed de toenemende concurrentie uit China de prijzen crashen. Chinese fabrikanten moeten zich niet aan de strenge randvoorwaarden houden en ik moet toegeven dat ze ook bijzonder efficiënt zijn. In 2013 legde Photovoltech de boeken neer. Dat wij nog bestaan, is voor een deel aan het toeval te danken. Als we Photovoltech niet los van Soltech hadden opgericht, waren we mee ten onder gegaan.”

Wereldwijd zonnepanelen op maat
“We hebben ook geluk gehad. Onze nieuwe aandeelhouder, de Sol Invictus Groep, schrikt niet terug van risicovolle projecten. In 2015 hebben we in Azerbeidzjan een zonnecentrale met 78.000 panelen met een vermogen van 20 megawattpiek meegebouwd. Dat wa seen investering van meer dan 30 miljoen euro. Nog nooit was er een installatie met dergelijke zonnepanelen op die schaal gebouwd. Maar uiteraard zijn wij te klein om zo’n project alleen uit te voeren. Wij hebben maar een tiental werknemers in dienst.” “We werken daarom veel samen met grote bedrijven. Niet enkel voor de uitvoering maar ook om onze oplossingenaan de man te brengen. Voor Eternit maken we PV-leien. Met AGC, een wereldleider in vlakglas, hebben we een groot glasdakproject in Moskou uitgevoerd. De internationale markt is heel belangrijk voor ons. België is goed voor een aantal proefprojecten, maar we kunnen er niet van leven. Dankzij partners als AGC leveren we onze producten tot in Afrika en Hongkong.”
 

Jullie zijn partner in het Europese project Rolling Solar, dat onderzoekt of zonnepanelen die verwerkt worden in geluidsschermen of in het wegdek rendabel zijn. Hoe belangrijk is deelname aan dergelijke projecten voor Soltech?
“Het is niet zo dat als we iets in het kader van een project ondernemen, we dat anders niet zouden doen. Maar zo’n project levert extra middelen op en de zaken gaan ook sneller vooruit doordat er met de andere partners een tijdlijn wordt afgesproken. Bovendien is wat je in de marge van een project met de partners bespreekt minstens even belangrijk. Je netwerk versterkt, je raakt beter bekend bij de buitenlandse partners en je komt ook bovenaan hun lijstje te staan. Dat leidt na de afloop van het project vaak tot nieuwe samenwerking.”

Snellere vooruitgang door Europees project
“In Rolling Solar werken we samen met de metaalgroep Van Eycken aan een geluidscherm met dubbelzijdige zonnepanelen. We zullen dat uittesten op het Internationaal technologiepark Thor in Genk. Die meetgegevens leggen we dan voor aan de BAM. Zij vernieuwen voor de Oosterweelverbinding een deel van de ring rond Antwerpen. Daar zullen ze geluidsmuren met ingebouwde zonnepanelen voorzien. Wij geloven dat die nieuwe geluidsschermen snel rendabel zullen worden. De stroom die ze produceren kan volgens ons de meerkost al meteen financieren. Op termijn kunnen dergelijke geluidsschermen netto zelfs goedkoper worden dan de traditionele muren.” “We hebben ook ervaring met de aanleg van wegbedekking waarin zonnecellen verwerkt zitten. Twee jaar geleden hebben we in Nederland meegewerkt aan een piloot van SolarRoad. Dat was een fietspad van 70 meter waarvoor wij de modules hebben geleverd. Maar het zal  volgens ons nog lang duren voordat dergelijke toepassingen echt rendabel worden.” “Maar dat is wel waar we naartoe moeten. Vooral in ons land is ruimte schaars en dus duur. We kunnen de ruimte die toch al ingenomen wordt voor wegen of huizen beter dubbel gebruiken in plaats van open ruimte op te offeren voor zonnevelden.”

Hoe ziet de toekomst eruit voor Soltech?
“De markt voor zonne-energie is veel sneller gegroeid dan we konden voorspellen, maar de ontwikkeling van building integrated PV gaat nog altijd traag. Deels komt dat doordat de bouwwereld heel conservatief is. Architecten en bouwheren kiezen voor traditionele gevels en daken. Dat heeft te maken met garanties en er zijn ook niet veel voortrekkers.” “Maar de verandering valt niet tegen te houden. Het uitzicht van zonnecellen was lang een probleem. Maar nu maken we de panelen naar de wens van de klant: wit of design met allerlei kleuren, het kan allemaal. Het rendement vermindert daarmee, maar zonnecellen brengen al veel meer op dan vroeger, dus is dat verwaarloosbaar. Binnen afzienbare tijd moeten alle gebouwen ook beantwoorden aan de strenge Europese energieprestatienormen. Flatgebouwen hebben een te klein dak om genoeg hernieuwbare energie voor alle bewoners te leveren, en dus moet er ook via de gevels worden gewerkt.” “Verschillende markten zullen dus groeien. Een deel daarvan verliezen we aan Chinese producenten, maar sommige toepassingen kunnen we echt hier houden. Soltech zelf zal vooral op maat blijven werken, maar we kunnen efficiënter worden door ook die productie voor een deel te automatiseren. Ons toekomstige succes hangt ook af van de mate waarin onze klanten bereid zijn zich te engageren. Via joint-ventures zouden we samen met klanten kunnen investeren in het verwerken van zonnecellen in bouwmaterialen.
 

Proximus
ING
Proximus
SD  Worx
Logo Premed
Logo Randstad