Skip to main content
Terug naar het overzicht

Felix Van de Maele (Collibra): "Groei brengt je buiten je comfortzone"

Felix Van de Maele
Felix Van de Maele
Hoofdstukken

De marktwaarde van zijn Collibra heeft de kaap van het tweede miljard genomen. Volgende halte: een miljard omzet. Aan welke drie factoren schrijft Felix Van de Maele zelf die supersnelle groei toe?

Felix Van de Maele is 36 jaar, mede-oprichter en CEO van de eerste unicorn in de Belgische geschiedenis: een bedrijf dat meer dan een miljard waard is. Zijn Collibra helpt andere ondernemingen om de eigen data bij elkaar te brengen en te verwerken.

In de Belgische begindagen hadden de stichters nog moeite om hun potentiële klanten te overtuigen. Vandaag hoeft dat niet meer. Collibra werkt voor de grootste bedrijven op de planeet en is zelf wereldleider met nog steeds Felix Van de Maele aan het hoofd.

Vijf jaar geleden verhuisde hij met zijn gezin naar Brooklyn, een huis-met-tuin met uitzicht op Manhattan, want daar kan hij de verdere groei realiseren. 

Hoelang kan de oprichter van een unicorn aanblijven als CEO?

In Silicon Valley was het een tijdje geleden heel gewoon dat de aandeelhouders ‘experienced supervisors’ aanstelden om de oprichter zogezegd bij te staan en hem te helpen bij het opschalen van een bedrijf. Dat is niet altijd goed afgelopen. Zeker in de softwaresector zie je vandaag dat oprichters hun bedrijf blijven leiden. Facebook en Google zijn zo voorbeelden. Het DNA van het bedrijf behouden is een waardevol gegeven.

Jullie laatste aanwervingen op c-niveau hebben één ding gemeen: u zoekt duidelijk ervaring in supersnelle groei?

Ja, je hoort in België dat de beperkte toegang tot kapitaal de groei zou afremmen. Daar ben ik het niet mee eens. Er is voldoende kapitaal voorradig. De rem in België is dat je heel moeilijk mensen vindt met een track record in snelle groei. Hoe stuur je in HR een groei aan van honderd naar duizend medewerkers? Mensen met die ervaring zijn zeldzaam in België.

Kan u drie factoren opnoemen die de supersnelle groei van Collibra mogelijk hebben gemaakt?

De verhuis naar New York. Toen we steeds meer Britse en Amerikaanse klanten kregen, drong de verhuis zich op. We zijn onze klanten gevolgd. De klanten in Londen kan je nog bedienen vanuit België. Maar New York is anders. Ik heb nog een tijdje gependeld, maar vijf jaar geleden zijn we verhuisd. Een extra voordeel was ook dat we hier tussen mensen werken die onze groei begrijpen.

Op twee? 

Veel ondernemers zien andere opportuniteiten en gaan daar op in. Dat doen wij niet. Wij blijven bij één idee en houden onze focus op onze klant. Na de financiële crisis van 2008 bijvoorbeeld kregen de financiële instellingen veel meer rapportering opgelegd. Ze moeten niet alleen cijfers voorleggen, maar ook overtuigend kunnen bewijzen hoe ze tot dat cijfer gekomen zijn. Die data genereren, daar kunnen wij in helpen. 

Op drie?

Groei is onze mindset. Voortdurend en sterk groeien is niet makkelijk. Het brengt je buiten je eigen comfortzone. Veel oprichters vertragen ook wanneer ze een zekere schaal bereiken omdat ze de controle willen vasthouden. Dat zijn wij niet. Groei zit in ons DNA. We hebben ook klanten die tegelijk en samen met ons zeer sterk gegroeid zijn, zoals Google.

Waar zit de groei?

Het aantal mensen dat binnen een bedrijf data en cijfers consumeert, stijgt voortdurend. Onze klanten hebben zelfs nieuwe functies in het leven geroepen die tot voor kort niet bestonden. De Chief Data Officer die het hele data-gebeuren moet overzien. En de Data Stewards die de data beschikbaar moeten maken voor alle afdelingen die de gegevens willen gebruiken. Een van de grootste uitdagingen voor Data Stewards is het doorbreken van de silo’s want data zitten, zeker in grote bedrijven, verspreid over alle vestigingen. Het is opvallend dat de groei in aantal Data Stewards parallel loopt met de groei van Collibra. 
 

Veel oprichters vertragen wanneer ze een zekere schaal bereiken omdat ze de controle willen vasthouden. Wij niet.

Felix Van de Maele

Waar komt die honger naar data vandaan?

Voor BtoC bedrijven zoals een Home Depot en een Wallmart zijn deze data zeer belangrijk geworden voor hun e-commerce.
Daarnaast moeten bedrijven voldoen aan steeds meer financiële rapportering, privacyregels, … die nieuwe reglementeringen veranderen de manier waarmee ondernemingen omgaan met hun data.
Ook de shift naar de cloud vergt veel ervaring als men dit veilig wil doen. 
En natuurlijk is er op dit moment de groei in artificiële intelligentie, en dan kijken wij niet zozeer naar het uitschrijven van de algoritmes. Die zelflerende algoritmes kunnen maar getraind worden wanneer ze de juiste data voorgeschoteld krijgen. En dat is natuurlijk precies wat Collibra doet.

En dan viel corona New York binnen?

New York was tot een paar weken geleden een spookstad. Verschrikkelijk en angstaanjagend. De straten waren leeg. Het is nu iets beter, er zijn al mensen die buiten komen maar de restaurants en scholen blijven dicht. 
We proberen zo flexibel mogelijk te zijn voor onze medewerkers, met thuiswerk en veel aandacht voor de connectiviteit. Het management heeft een videomeeting gehouden met elk van onze 650 medewerkers, in groepjes van zes, met de vraag ‘wat houdt je bezig?’.

En wat houdt hen bezig?

Er is veel onzekerheid. Als je telewerkt van thuis uit, in een appartement met vier personen, met een veeleisende job, … Daar moeten wij begrip voor tonen. Kindness is voor ons een belangrijke waarde. We proberen te helpen met yoga-sessies, mindfulness, samen-koken-sessies, … 

Remt corona de groei af?

Ja. We zullen groeien dit jaar, maar we moeten onze groeiplannen bijstellen. 

Dat is frustrerend?

Afremmen is niet leuk, zeker niet voor iemand zo ongeduldig van nature als ik. Tijd is een belangrijk gegeven. Wat we vandaag kunnen doen, is over zes maand misschien niet meer mogelijk. Tijd is een belangrijke factor als je relevant wil blijven. 
Dit is een nieuwe realiteit die we moeten aanvaarden, maar het einddoel is niet veranderd. De top van de berg is nog altijd de top van de berg, alleen ligt het pad een beetje anders.

Wat ligt er op de top van de berg?

Wel, het is eigenlijk onze tweede berg die we momenteel beklimmen. De eerste was de omzet doen groeien van nul naar honderd miljoen. Nu willen we opschalen naar een miljard omzet.

Als u achterom kijkt, wat had u anders gedaan?

Het is eigenlijk beter gelopen dan verwacht. Maar achteraf bekeken: je kan elk moment maar één keer meemaken. Ook de goeie momenten zijn voorbij. Het is zoals met mijn twee dochters, hier in huis. Elk jaar is uniek. Het komt nooit meer terug.

We zijn niet goed in het vieren van successen?

Typisch Vlaams, denk ik. 
 

  • ING
  • SD  Worx