Skip to main content
  • Nieuws
  • Farida Doulami (EPAS): "Je moet kunnen groeien en bloeien"

Farida Doulami (EPAS): "Je moet kunnen groeien en bloeien"

  • 24/08/2021

“Reizen en gezellig eten, dat geeft me rust en nieuwe energie”, zegt Farida Doulami (54), CEO van EPAS International. Aan de start van haar carrière onderzocht ze of astronauten hun eigen urine konden herbruiken als drinkwater. Nu leidt ze een consultancybedrijf dat vanuit Gent tot China bedrijven en overheden adviseert over (afval)waterbeheer.

Bekijk de video van Farida Doulami of lees hieronder verder.

Haar roots liggen in Algerije, maar de liefde bracht haar naar België. “We waren met zes kinderen thuis, ik heb een zus en vier broers. Mijn vader werkte eerst als leerkracht en werd later bedrijfsleider. Hij vond het belangrijk dat ik als meisje op mijn eigen benen kon staan, onafhankelijk van een man. Al toen ik 6 jaar was, zei hij me dat ik slim was en motiveerde hij me om te studeren. In het middelbaar hield ik van wiskunde en fysica. Maar voor arts, advocaat of architect, wat de traditionele keuzes waren voor wie verder wilde studeren in Algerije, voelde ik niet veel. Ik was de enige in onze wijk die bio-ingenieur ging studeren: die richting was toen ook helemaal nieuw. Geen vanzelfsprekende keuze dus, maar mijn slimme papa steunde me, zoals altijd.”

Mijn vader vond het belangrijk dat ik als meisje op mijn eigen benen kon staan, onafhankelijk van een man.

Farida Doulami

Summer of love

Meteen na haar studies kon Farida op het ministerie van Milieu van Algerije aan de slag, waar ze ook stage had gelopen. “Ik kreeg de verantwoordelijkheid over labo-onderzoeken en het testen van waterkwaliteit. Algerije is een land waar water van nature schaars is. Ik werd ook op buitenlandse missie gestuurd, naar Senegal, Marokko en Mali en vertrok in de zomer van ’93 voor een summer course aan de universiteit van Gent. Daar stelde een van mijn proffen me voor aan een jongeman, een net afgestudeerde arts die ook uit een Algerijnse familie kwam, maar in Gent woonde. Hij nam me mee om de mooiste plekken van België te bezoeken … Een zomer later trouwden we en begon ik in Gent aan een master in milieusanering en daarna aan mijn doctoraat.”

Van urine naar water

Al snel kreeg Farida een job aangeboden bij EPAS, dat toen voor ESA onderzoek deed naar waterbeheer. “Kan een astronaut zijn eigen urine herbruiken als drinkwater? Kan je met menselijk afval groenten kweken? Dat was het opwindende onderzoek waar ik mij mee mocht bezighouden: het waren de jaren ’90, hoogdagen voor de ruimtevaart. Jaren waarin ook het milieubewustzijn groeide: Greenpeace waarschuwde toen al voor de gevolgen van klimaatopwarming en sensibiliseerde tegen milieuvervuiling. Ik groeide in mijn werk, van astronauten naar bedrijven helpen hun afvalwater te zuiveren, maar ook hergebruiken. Van overstromingsbeleid tot ‘carbon neutral’-studies, al staat vandaag goed waterbeheer voor overheden en bedrijven hoger op de prioriteitenlijst dan vijftien jaar geleden. Er is ook een groter maatschappelijk draagvlak, nu waterschaarste tijdens droge zomers en overstromingen in natte zomers ook in België realiteit geworden zijn.”

Waaier uit China

Van Milaan tot China, intussen reist Farida als hoofd van EPAS de wereld rond. “Als CEO ben ik van acht uur ’s morgens tot acht uur ’s avonds aan het werk. Waar ik mijn rust en energie uithaal? Reizen … Aan mijn zakenreizen plak ik, nu mijn twee dochters groot zijn, graag een vrij weekend vast. Ik neem ook graag souvenirs voor mezelf mee, zoals een mooie waaier uit China die op mijn bureau staat (zie foto, red.). Ik probeer op reis ook altijd een typisch lokaal gerecht te eten, van lasagne in Milaan tot tikka massala in Indië. En als ik thuis kom, probeer ik dat zelf klaar te maken. Ik kook zoveel mogelijk zelf thuis, ’s avonds met mijn familie aan tafel zitten is ook een rustmoment voor mij. Al kook ik eigenlijk niet zo graag, ik doe het blijkbaar wel goed, want familie en vrienden schuiven graag hun voeten onder tafel bij ons voor mijn chili con carne of een lekkere couscous, zoals mijn moeder in Algerije klaarmaakte.” 

Samen aan tafel

Eetcultuur is een belangrijke waarde in het leven van Farida. “Niet alleen privé, maar ook op het werk. ’s Middags eet ik vaak snel een broodje, maar dat probeer ik met smaak te doen, en tussen mijn mensen aan de kantinetafel; zo hoor ik hen ook vertellen over hun leven naast het werk. Ik neem mijn werknemers ook graag mee voor een pintje bij Hal 16, tegenover ons bedrijf. Of ik trakteer op een etentje: samen aan tafel zitten werkt verbindend. Ook als er spanningen zijn rond bepaalde projecten, kan samen aan tafel zitten het ijs helpen breken en zorgen voor een betere sfeer en samenwerking.”

Tot slot: welk advies zou de Farida van nu aan de Farida van 20 jaar geleden geven? “Als jonge wetenschapper denk je vaak te snel in details: zo en zo kan ik dit deel van het probleem oplossen. Ik heb geleerd dat je beter een stap terugneemt en het hele plaatje bekijkt, voor je in detail begint te denken. 

En wat ik aan mijn dochters nog wil meegeven: kies nooit een job waar je elke ochtend met een sip gezicht naar vertrekt. Il faut s’éclater. Je moet je amuseren, kunnen groeien en opbloeien.”  
 

VZW - Take The Lead
VZW - eATA 2021
VZW - DigiChambers 2021
IMU salesforce
IMU - LOOK&FIN

Artikel uit publicatie

ING
SD  Worx