Eenvoud en duurzaamheid: dé succesformule van Kasteelhoeve Wange

06/09/2017

In januari werd seminarie- en verblijfsplaats Kasteelhoeve Wange uitgeroepen tot Klimaatambassadeur van Voka. Zonnepanelen, waterzuivering, biologische en eigen gekweekte producten, duurzame partnerschappen, … zaakvoerder Philip Van Kelst gaat geen enkele uitdaging uit de weg om bij te dragen aan een betere wereld. Voor dit interview werden we ontvangen op de Kasteelhoeve zelf tijdens een – uiteraard – duurzame lunch. “Want de sfeer van de Kasteelhoeve moet je zelf proeven, in vele betekenissen.”

Kasteelhoeve WangeIn het midden van een hectische weekdag afzakken naar Kasteelhoeve Wange is een absolute aanrader. Zodra je aankomt op het prachtige en rustige domein, vallen al je bekommernissen van je af. Na een korte rondleiding langs de zwemvijver en door de moestuin, schuiven we aan tafel voor een biologische lunch van zelf gekweekte producten.

“Eenvoud, dat is de basis van de Kasteelhoeve. Of eigenlijk van al mijn projecten.” Philip Van Kelst, die zes jaar geleden de Kasteelhoeve oprichtte, was hiermee immers niet aan zijn proefstuk toe op vlak van ondernemen. “Het coaching- en trainingsbureau Van Kelst & Co is eigenlijk mijn core business. Daar werken we rond leiderschap, communicatie en samenwerking. Nauw daarmee verbonden is Kheiron, een project waarbij we onze paarden inzetten in functie van de leer- en ontwikkelingsprocessen bij mensen. De paarden leven hier op de Kasteelhoeve, hengsten en merries, zonder klassieke stallen en zonder hoefijzers. Ook hier primeert de eenvoud.”

“We willen kwaliteit bieden in eenvoud en dat vraagt veel inspanningen”, gaat hij verder. “Kijk maar naar onze keuken. Dat is een open keuken waarbij de mensen in de keuken contact maken met de gasten. Niet alleen staat dit symbool voor transparantie in alles wat we doen, het is ook gewoon eenvoudiger op deze manier. De werknemers krijgen directe feedback, waardoor we niet moeten werken met feedbackformulieren etc. De medewerkers worden bovendien extra gemotiveerd om goed werk te leveren door dit rechtstreekse contact.”

“Voor mij is er een grote overlap tussen ‘eenvoud’ en ‘duurzaamheid’. Als je een kind vraagt om een huis te ontwerpen en je vraagt hem waar de watervoorziening vandaan komt, dan zal die automatisch het regenwater als bron gebruiken. Ook de zon gebruiken als energievoorziening, is erg logisch. Maar deze ‘eenvoudige’ oplossingen, wil niet zeggen dat het simpel is”, gaat Philip verder. “Want mensen zijn het in deze tijd zo gewend om de klassieke, vergankelijke, wegen te nemen, waardoor ze niet verder nadenken over hoe het anders kan. Om duurzaam te ondernemen heb je een stevige portie aan innovatief denken en experimenteren nodig. Onze verwarming op houtsnippers bijvoorbeeld heeft heel wat voeten in de aarde gehad. Het was een proces van jaren om de machine af te stemmen op onze behoeften.”

Mooie erkenning

Jaar na jaar sleept Kasteelhoeve Wange awards in de wacht. Naast de award van Klimaatambassadeur, behaalden ze al elk jaar de Groene Sleutel, een internationaal kwaliteitslabel voor duurzame verbouwing en beheer in de toeristische sector, wonnen ze in 2016 de International Green Key Award en werden ze genomineerd door Trends als meest duurzame en innovatieve bedrijf in Vlaams-Brabant. “In het begin waren we helemaal niet bezig met het behalen van awards”, vertelt Philip. “De mensen van de Green Key stelden ons voor om een dossier in te dienen. We hadden daar zelf nog niet aan gedacht en vonden ook niet dat we zo goed bezig waren. We zagen vooral wat we nog niet deden. En ondanks het feit dat we uiteraard blij zijn met al deze erkenning en exposure, stemt het me tegelijkertijd een beetje droevig. Want wat we doen, is niet spectaculair. Als wij dit al kunnen met ons beperkt budget, waarom blijven alle andere spelers dan achter?”

 "Als wij dit al kunnen met ons beperkt budget, waarom blijven alle andere spelers dan achter?"

Misschien worden ze afgeschrikt door de kostprijs? “Dat kan, maar dan hebben ze niet verder nagedacht. Oké, de investeringen zijn niet goedkoop”, geeft hij toe. “Om duurzame investeringen te doen, moet je zo’n 20 procent investeringsbudget extra rekenen. Dat was ook voor ons een zure appel in het begin. Maar als ondernemer moet je op middellange termijn denken, want de investering betaalt zichzelf terug. Wij hebben ze op vijf jaar tijd terugverdiend. En eigenlijk is dat logisch, want duurzaamheid betekent eigenlijk dat je zoveel mogelijk resultaat wil hebben met zo weinig mogelijk energie. Dat is toch ook de definitie van ondernemerschap?”

“Door duurzaam te denken ga je elke beslissing die je neemt in vraag stellen”, legt Philip uit. “Dat begint met de keuze voor de manier van energieproductie en watertoevoer, maar de denkwijze spreidt zich verder uit over je businessmodel, de manier waarop je met je klanten omgaat en elke euro die je uitgeeft. Het duurzame denken brengt op termijn dus automatisch rendabiliteit met zich mee.”

De Tesla van de horeca

“Op dat vlak is onze Kasteelhoeve disruptief, iemand noemde ons zelfs ooit de Tesla van de horeca-sector. Niemand van de stichters of medewerkers had immers ervaring in de horeca en er was ook geen grote investeerder die ons droeg. Bovendien zijn we vertrokken vanuit een aantal waarden en principes die vreemd zijn aan de horeca: eenvoud, duurzaamheid, partnership en verbinding. Toch hebben we een concurrentiële business uitgebouwd die rendabel is gebleken.”

“Niet alleen rendabel voor ons als ondernemer, maar ook voor het milieu. Want de kostprijs van de manier waarop we momenteel leven, die is voor nog geen tien procent tot ons doorgedrongen. We helpen de wereld om zeep.”

Of het al niet te laat is om de wereld te redden? “Mijn ambitie is niet om de wereld te redden (lacht), maar ik kan alleen maar doen wat ik doe en hopen dat ik andere mensen hiermee inspireer. Ik geloof ook echt dat onze gewoontes nog omgedraaid kunnen worden, maar het vraagt veel inspanningen. Ik ben er trouwens van overtuigd dat we veel gelukkiger kunnen zijn met veel minder, zolang we ons verbinden met elkaar en met de natuur. Zelf probeer ik in elk geval al zo te leven.”

WangeDat de klanten deze filosofie appreciëren, is duidelijk. “Ik had wel wat schrik voor de reactie van klanten toen we pas begonnen, en dan vooral voor de keuken. Ik had dan wel een duurzaam concept mijn hoofd, waarbij het biologische en ambachtelijke primeerde, maar zouden de gasten dat wel accepteren? En geloof het of niet, maar onze gasten zijn enorme fan van de open keuken met relatief eenvoudige gerechten. Omdat ze authentiek zijn.”

Bron van inspiratie

“Veel klanten appreciëren het duurzame verhaal van de Kasteelhoeve, maar je moet goed opletten dat het concept zich niet tegen je keert. Daarom proberen we vooral inspirerend te werken in plaats van met het vingertje te wijzen. Wat we wel doen, is al onze gasten de keuze geven tussen twee klimaatverblijfsformules. Bij de keuze voor een veggie-formule kan een bedrijf haar medewerkers bewust maken van de impact van vlees op onze gezondheid en op de wereld. De andere verblijfsformule, (h)eerlijk vlees/streekproducten, biedt wel vleesgerechten, maar ze krijgen het volledige verhaal mee over de leveranciers, het leven van de dieren, het voedsel dat ze krijgen, etc. De koeien die zorgen voor het rundsvlees op tafel lopen hier ook gewoon rond op ons domein.”

Of dat niet luguber is? “Ik vind van niet. Mijn vader zei altijd: ‘Als je vlees eet, moet je ook een beest kunnen dood doen.’ Dat is nu eenmaal hoe het werkt. Als mensen door dit contact met de dieren geen vlees meer willen eten, dan is dat des te beter.”

“Duurzaamheid betekent zoveel mogelijk resultaat halen met zo weinig mogelijk energie. Dat is toch ook de definitie van ondernemerschap?”

Philip denkt voortdurend na over hoe hij nog extra inspanningen kan leveren op vlak van duurzaamheid. “De volgende stap is het vergroenen van ons wagenpark, we bekijken ook de mogelijkheid voor een laadpaal voor de elektrische wagen van gasten en ik zou de moestuin verder willen uitbreiden. Ook onze energievoorziening moeten we verder vergroenen. Door de groei van de Kasteelhoeve zijn we gezakt van 80 procent naar 50 procent en dat is te weinig. We bekijken momenteel de mogelijkheden voor extra zonnepalen of misschien energievoorziening op basis van waterenergie, want we zitten hier vlak bij de Gete. Dit draagt mijn voorkeur want het zou een uniek project zijn, maar dan moeten we gaan samenwerken met de inwoners van Wange want het zou te veel energie opleveren voor ons alleen.”

Goede relaties

“Voor mij is het belangrijk om een goede omgang te hebben met de omgeving en de mensen die er wonen en werken. Daarom hebben we voor de hoeve opende, alle bewoners van het dorp hier uitgenodigd om elkaar te leren kennen. Mijn bekommernis was dat wij zouden overkomen als ‘die van Antwerpen’ die hier de zaak kwamen inpalmen. Het grootste deel van de inwoners is hier al generaties lang geboren en getogen. Daarom heb ik hen op de openingsreceptie ook duidelijk gemaakt dat wij vooral blij waren dat zij ons hier verwelkomden, want in mijn ogen was het niet omgekeerd. Sindsdien hebben we een goed partnership met wederzijdse erkenning.”

“Ook met onze leveranciers – bij gebrek aan beter woord – hebben we schitterende relaties. Onze honing, appels, appelsap komen allemaal van partnerships die gebaseerd zijn op een win-win situatie. Neem nu onze honing, daar moeten wij niets voor betalen. Het zijn onze eigen bijen en iemand verzorgt die en levert onze honing. Waarom die persoon dat gratis doet? Omdat hij zoveel mogelijk kasten voor zichzelf mag bijplaatsen als hij wil. En wij kunnen ondertussen onze gasten biologische honing geven van eigen kweek. Het past allemaal perfect in onze missie: mensen dichter bij elkaar en bij zichzelf brengen door contact met de natuur.”

Tekst: Nele Hiele - Foto: Steven Massart