Design en strategie: 1+1=3

29/10/2018
Sven Lenaerts - Umber

Stoppen met je studies en gewoon keihard gaan voor je passie? Er zijn er niet veel die het zouden durven. Maar Sven Lenaerts wel. Hij waagde de sprong in het diepe en begon als zelfstandige met Umber. Hij is actief op twee vlakken: business consultancy en digital product design. Twee werelden die volgens hem te weinig in elkaar overvloeien. Terwijl dat net wel is wat bedrijven in deze tijden van digitale transformatie nodig hebben.

Tekst: Jolien Vandeven - Foto: Dirk Leemans
 

Vijf jaar geleden besloot Sven zijn studies stop te zetten en als zelfstandige te beginnen. Hij startte als freelance designer en ontwikkelt websites, applicaties, webplatformen… “Ik ben eigenlijk heel naïef aan het zelfstandigenverhaal begonnen. Mijn eerste klant stond aan mijn deur en ik had een methode nodig om betaald te worden. Ik ben een ondernemersloket binnengewandeld, heb een btw-nummer aangevraagd en voor ik het wist, was ik zelfstandige. Maar ik was me absoluut niet bewust van boekhouding, sociale lasten en al die andere administratie die erbij komt kijken. Achteraf gezien ben ik blij dat ik er zo ‘onwetend’ aan begonnen ben, want anders had ik het misschien nooit gedaan. En ik denk dat ik niet de enige ben met die ervaring.”

Je bent jong en je wilt wat

Voortbouwend op zijn designwerk start Sven als productmanager en gaat hij twee jaar lang aan de slag in de Verenigde Staten. “Als productmanager ben je actief op drie velden: de ontwikkeling van producten, het design of de gebruikservaring van zo’n product en het business-gedeelte of vermarkten ervan. Via een stage belandde ik in de Verenigde Staten. De budgetten zijn er groter, alles gaat er veel sneller en men is veel minder risico-avers dan in België. Time is money bij de Amerikanen. Zo zal ik nooit vergeten hoe een klant in mijn eerste sales meeting mijn contract meteen ondertekende. In België is zoiets altijd een hele stoelendans. Wat me ook opviel is dat leeftijd absoluut geen rol speelt daar. Op mijn 20ste was ik als productmanager al een concept aan het voorstellen aan een managementteam. Toen ik een jaar later naar België terugkeerde om consultancy advies te geven aan kmo’s, merkte ik dat ik totaal niet serieus werd genomen door mijn leeftijd. Het is fascinerend hoe die mindset in de Verenigde Staten heel anders is.”

Ondanks zijn jeugdige leeftijd slaagde Sven er toch in een mooie carrière uit te bouwen als designer en management consultant. “Ik geloof heel sterk in de samenhang tussen design thinking en het strategisch-business aspect. Ik ben een goede management consultant omdat ik een design achtergrond heb en omgekeerd. Ik geloof dat die beide aspecten elkaar versterken. Je merkt ook dat bedrijven die sterk investeren in het design en de gebruikservaring, zoals Google, Apple…, performanter zijn in de markt. En dat is ook niet onlogisch. Als je als gebruiker een goede ervaring hebt met een product, dan ga je dat blijven
gebruiken. En daar lopen we in België nog een beetje achter. Al is dat gelukkig aan het veranderen.”

Man met een missie

Sven is van plan om ook in België de digitale transformatie aan belang te laten winnen. “In België laten veel bedrijven veel opportuniteiten liggen door een gebrek aan designkennis en designinzicht. Het is mijn persoonlijke missie om bedrijven klaar te stomen voor de digitale toekomst. Productdesign gaat veel belangrijker worden. Zelfs in heel klassieke markten zoals bijvoorbeeld de staalindustrie. Waarom zou het daar niet mogelijk zijn om B2B-sales te doen via een website? Ik geloof en hoop oprecht dat er een soort designrevolutie zal plaatsvinden in België. En dat bedrijven gaan beseffen dat dat hand in hand gaat met inkomsten. Ik wil bedrijven de meerwaarde van design doen inzien en tonen welke managementstructuren die bedrijven vooruit kunnen helpen.”

"Het is mijn persoonlijke missie om bedrijven klaar te stomen voor de digitale toekomst."

Kwaliteit verkoopt

Als jonge zelfstandige je plekje veroveren is niet gemakkelijk. Maar het is Sven wel gelukt. En dat zonder zichzelf echt te moeten verkopen. “Ik geloof niet zo sterk in actief aan sales doen. Ik geloof meer in de kwaliteit van mijn werk en mensen die mij daardoor aanraden aan anderen. Ik heb de afgelopen drie jaar geen actief business development gedaan. Maar ik weet ook dat ik eerst twee jaar geploeterd heb om die reputatie op te bouwen. Daarom zijn initiatieven als Bryo heel waardevol. Zij kunnen ervoor zorgen dat je die eerste jaren meer snelheid wint, omdat je door het gerichte advies dat je via Bryo krijgt minder snel fouten maakt. Mijn grootste advies aan starters is dan ook dat je niet te streng mag zijn voor jezelf. In het begin gaan je ‘mentale’ kosten hoog liggen, maar de baten komen wel. Als je een goede reputatie hebt opgebouwd, zullen de klanten blijven komen. En dan kom je op een punt dat je het net zoals ik heel druk hebt. En dat is heel leuk.”

"Mijn grootste advies aan starters is dat je niet te streng mag zijn voor jezelf. In het begin gaan je ‘mentale’ kosten hoog liggen, maar de baten komen wel."

Bryo