"Begon ik opnieuw, dan deed ik net hetzelfde"

23/11/2018

Ilse - Leonidas


11 jaar geleden besloot Ilse Heps de grote sprong naar het zelfstandig ondernemen te maken. Ze gaf haar sales- en marketing job in de internationale verhuissector op en nam twee Leonidas-winkels over in Leuven. Intussen zijn die twee winkels er zes geworden, werken er 12 mensen voor haar en is Ilse nog elke dag blij met haar keuze om als zelfstandige te beginnen.

Tekst: Jolien Vandeven - Foto's: Dirk Leemans
 

Ook al vallen haar winkels onder het Leonidas-merk, Ilse is wel degelijk een 100% zelfstandig onderneemster. Ilse: “De winkels zijn van mij. Dat betekent dat alle kosten voor inrichting, personeel… voor mij zijn. Maar de inrichting van de winkels en het concept worden in samenspraak met Leonidas bepaald. En we hebben natuurlijk een contract met Leonidas om hun assortiment pralines en andere producten te verkopen. Daarvoor liggen de prijzen ook vast. Daarnaast mogen we wel andere producten verkopen die niet concurrentieel zijn. Zo bieden we bijvoorbeeld koekjes, snoepgoed en geschenkverpakkingen aan van merken die we zelf kiezen. Maar uiteraard is 95% van wat we verkopen van Leonidas zelf.” Hoe ze haar winkels runt en haar personeel ondersteunt, bepaalt Ilse dus helemaal zelf. “We hebben een heel goed team van verkoopsters waarvan er een aantal al lang voor ons werken. Mijn motto is dat het werk ook plezant moet zijn. Pralines zijn een heel leuk artikel om mee te werken en dat moet je ook voelen in je groep van medewerkers. Op zich moet je niet veel kennen om bij ons in de winkel te starten. Wij leiden je wel op, maar de passie moet er zijn. Je moet het plezant vinden en creatief met het product aan de slag willen gaan. En de mensen moeten goed met elkaar overeenkomen. Ook al zitten we op zes verschillende locaties, iedereen kent elkaar. En dat vind ik heel belangrijk. We komen ook minstens één keer per jaar samen om te gaan eten of een leuke workshop te doen.”

Ervaring door de jaren heen

De overgang van de verhuissector naar een pralinewinkel is niet iets wat iedereen elke dag doet. Ilse: “Oorspronkelijk wou ik een lingeriewinkel openen. Maar ik ben toevallig bij pralines terechtgekomen en dat sprak me evenveel aan. En dan is eigenlijk alles geleidelijk aan gegroeid, zonder al teveel grote problemen. Als je dan terugkijkt, zou ik bepaalde dingen nu misschien wel anders doen, maar ik heb het gevoel dat alles heel natuurlijk gekomen is. Je rolt daar gewoon in.” Zes winkels waren ook niet per se een doel op zich. Ilse: “Een nieuwe winkel is nog nooit gepland geweest. Ik heb nog nooit aan het begin van het jaar gedacht “Dit jaar wil ik x winkels openen”. Dat is altijd last minute gebeurd. Zoals de laatste twee winkels in Genk en Hasselt. In augustus vorig jaar is daar voor de eerste keer over gesproken en in november waren ze open. Dat is dus heel snel gegaan.” 

Groot merk

Jeukt het dan niet om een eigen merk uit te bouwen? Ilse: “Met zo’n groot merk samenwerken heeft echt wel zijn voordelen. Klanten kennen en herkennen het merk. Ik heb ook een heel goed contact met de mensen van Leonidas zelf, waardoor er niet echt de drang is om zelf iets te beginnen, zeker niet in chocolade. Wij hebben ook het geluk dat wij weinig moeilijke of ontevreden klanten hebben. Ze weten wat ze mogen verwachten. De andere Leonidaswinkels ziet Ilse ook niet als concurrentie. “Door de vaste prijzen kan je elkaar moeilijk doodconcurreren. Daarnaast coördineert Leonidas ook nationaal dat er niet teveel winkels dichtbij elkaar liggen als de markt dat niet aan kan. We proberen het verschil te maken met andere winkels door bv. onze geschenkverpakkingen en onze klantenkaart. Daarnaast hebben we een tijdje een webshop geprobeerd, maar daar zetten we niet meer zo fel op in. Het leveren van kwetsbare en temperatuurgevoelige producten zoals pralines is niet evident. We merken wel dat mensen via onze website informatie vragen en dan zelf in de winkel komen kiezen.”

Plato ladies

Ilse volgt al twee jaar op rij een Platotraject. Vorig jaar naam ze deel aan Plato sales & marketing, dit jaar zit ze in het ‘Plato ladies’-traject. “Aan de Plato-trajecten heb ik echt al veel gehad”, vertelt Ilse. “Het is niet alleen de inhoud die de sprekers brengen maar ook het toffe netwerk dat je opbouwt. Je bepaalt samen met je groep de onderwerpen en heel het traject waardoor het echt op maat gemaakt is. Zo wordt zo’n traject volledig wat je er zelf in zoekt. En ook belangrijk: hoe actiever je er zelf mee bezig bent, hoe meer je er kunt uithalen.” Ilse zou een Plato-traject dan ook zeker aanraden aan ondernemers die al even bezig zijn. “Als ondernemer weet je over heel veel zaken een beetje, maar ben je meestal niet echt in iets gespecialiseerd. Door Plato kan je dan bv. in een finance-sessie dieper ingaan op zaken waar toch iedereen mee te maken heeft. En dat is heel nuttig. Net zoals voor hr of personeelszaken. Dat is een complexere materie die vaak verandert. Dan is het altijd goed om te horen hoe anderen problemen aanpakken of oplossen.”

Dromen

Voorlopig is Ilse de chocolade nog niet beu. Ze eet nog altijd graag pralines en zou niet meteen iets aan haar parcours veranderen. “Als ik opnieuw zou moeten beginnen dan zou ik juist hetzelfde doen. Ik heb momenteel geen grootse plannen om nieuwe winkels te openen, maar ik weet natuurlijk niet waar ik binnen vijf of tien jaar zal staan. Ambitie zit niet alleen in altijd groter willen worden, maar ook in beter willen doen. Voor mij hoef ik niet per se mijn aantal winkels uit te breiden. Je kan evengoed groeien door je huidige winkels verder uit te bouwen.” Maar toch lokt het avontuur een beetje. “Als ik luidop mag dromen, dan zou ik graag iets internationaal doen. En dat mag gerust ook voor Leonidas zijn. Een filiaal opzetten in het buitenland lijkt me heel plezant. Dat je dat dan met je ervaring mee kan uitbouwen en verwezenlijken.”

Meer info?  

www.voka.be/vlaams-brabant/plato 

Leonidas

Dit artikel verscheen in het magazine Ondernemers, editie november 2018.