Skip to main content
  • Home
  • Nieuws
  • 290 jaar passie en liefde voor ondernemen
Slogan Mertens
  • 19/07/2018

290 jaar passie en liefde voor ondernemen

Mertens Schoenen is al 290 jaar een vaste waarde in de Mechelsestraat van Leuven. De familiezaak groeide op al die jaren uit van een schoenmakerij tot een succesvolle schoenwinkel. Isabelle Mertens en haar man Erik Meulemans vormen de achtste generatie die de zaak met veel goesting, ondernemerschap en oog voor de klant uitbaat. Dat doen ze onder het motto ‘We weten echt niet hoelang u onze schoenen kan dragen, we bestaan pas 290 jaar’.

Dochter aan het roer

De schoenmakerij en later de schoenwinkel ging altijd over van vader op zoon. Maar met de achtste generatie is er nu voor de eerste keer een dochter aan het roer. “We hebben de zaak in 1995 overgenomen van mijn schoonouders”, vertelt Erik. “Maar mijn vrouw werkt al van jongs af aan mee in de winkel. Het is echt haar passie. Ikzelf heb een andere achtergrond. Ik heb lichamelijke opvoeding en biologie gestudeerd en was negen jaar aan de slag in het onderwijs. In mijn vrije tijd kluste ik wel al wat bij in sportzaken. Toen mijn schoonouders de zaak gingen overlaten, was de beslissing dan ook snel gemaakt om mee in het avontuur te stappen.”

Die stap is ondertussen 23 jaar geleden en Erik en Isabelle hebben in die tijd niet stilgezeten. “We merkten na een tijdje dat er geen match meer was tussen de jongere en de oudere generatie klanten als het op schoenen aankwam. Daarom besloten we 16 jaar geleden om in een klein pand tegenover de originele winkel te starten met ‘Classix’, een winkelformule waar we comfortabele schoenen aanbieden zonder het modieuze uit het oog te verliezen.” En dat was een schot in de roos. Drie jaar later verhuisde Classix dan ook naar een groter pand verderop in de straat om aan de vraag te kunnen blijven voldoen. Maar ook de oorspronkelijke schoenwinkel was aan uitbreiding toe. “Vier jaar geleden hebben we grote verbouwingswerken gedaan en het pand hiernaast aan de winkel toegevoegd. We zijn sinds een kleine drie jaar ook als tweede in België een authorized store van Floris van Bommel, de Nederlandse schoenfabrikant. Dat is een groot succes en we zijn heel fier op dat label.”

Isabel Mertens

Leuven troef

Mertens Schoenen is in Leuven en omstreken zo’n gekende naam dat er al vaak de vraag kwam om uit te breiden naar andere steden. Het is echter een bewuste keuze om dat niet te doen. “We vinden het heel belangrijk om zelf in onze zaak te staan. Mijn vrouw staat zo veel mogelijk mee in de winkel om de klanten te bedienen. De full service die we bieden, is dan ook ons stokpaardje. We coachen onze meer dan 10 medewerkers dan ook elke dag om de klanten zo optimaal mogelijk te kunnen helpen. Dat is ook het grote verschil met de gekende ketens, daar werken ze vooral met self-service.”

De manier waarop men bij Mertens de schoenen presenteert is door de jaren heen sterk veranderd. “Er zijn nog weinig schoenwinkels waar je zonder een soort preselectie het gamma kan zien. Hier bij ons heb je eigenlijk 600 meter lopende etalage. We werken met meer dan 150 fabrikanten en hebben per seizoen meer dan 1500 artikels in collectie. Veel toeristen, maar natuurlijk ook onze eigen klanten, staan versteld van die ruime keuze. En dat is, naast onze service, meteen onze grootste troef.” Het bruisende karakter van Leuven en de goede ligging tegenover Brussel zorgen er ook voor dat in de stad wel altijd iets te beleven valt. “Leuven zuigt als het ware mensen naar zich toe. Terwijl andere steden in de omgeving moeite hebben om mensen aan te trekken, is het in Leuven vaak over de koppen lopen. We proberen ook zo veel mogelijk mee te doen aan de verschillende evenementen hier. En we gebruiken ons eigen netwerk om zelf events voor het goede doel op poten te zetten. Voor ons stopt ondernemen dus zeker niet bij onze winkel.”

"Mijn vrouw staat zo veel mogelijk mee in de winkel om de klanten te bedienen. De full service die we bieden, is ons stokpaardje."

Tot op de halve maat

De schoenenbusiness brengt natuurlijk ook de nodige uitdagingen met zich mee. Als een kledingstuk niet goed past, laat je het innemen, maar een schoen moet perfect passen. “Als de bakker geen wit brood meer heeft, dan ga je met een bruin naar huis. Als van een bepaalde schoen jouw maat niet meer is, dan koop je niets. Het is dus altijd de kunst om de mensen een schoen te verkopen die ze leuk vinden, zonder te pushen. En men toch met iets moois naar buiten gaat. We hebben bijvoorbeeld ook een pashokje in de winkel staan, zodat mensen die een schoen bij een bepaalde outfit zoeken die daar meteen bij kunnen passen.” Maar een schoenmaat die er niet meer is, kan je moeilijk verkopen. “Door de jaren heen is er ook bijna geen stock meer bij de fabrikanten. Onze collecties worden vaak acht maanden op voorhand besteld, waardoor het moeilijk is om een maat die uitgeput is bij te bestellen. Schoenen zitten nu ook vaak langer op transport dan de tijd die nodig is om ze te maken.”

Erik

Ook goed personeel is vaak een pijnpunt. “Er zijn momenteel niet veel mensen op de arbeidsmarkt die in de verkoop willen werken. Je mag niet vergeten dat zo’n job fysiek zwaarder is dan je zou denken. Onze mensen zitten namelijk het merendeel van de dag op hun knieën. We maken er dan ook een punt van om echt in ons personeel te investeren. Zo hebben we een heel aantal mensen binnen ons team die hier al meer dan 20 of 30 jaar werken. Voor ons zijn ze ook meer waard dan een gewone verkoopster. We coachen hen, leiden hen op en proberen een hecht teamgevoel te creëren. Maar nieuwe mensen vinden is niet gemakkelijk.”

Omnichannel

Dat de komst van het internet veel veranderd heeft voor de klassieke verkoop verbaast niemand nog. En ook bij Mertens Schoenen moest men mee met die veranderingen. “We hebben de komst van de online verkoop nooit gezien als een bedreiging maar als een hulpmiddel. Van in het begin, toch al zo’n 15 jaar geleden, hebben we een mooie website gemaakt waarop elke schoen van de winkel te vinden is. Daarna zijn we overgegaan op een site met online reservatie om dan uiteindelijk te evolueren naar een webshop. Die webshop hebben we enkele maanden geleden volledig vernieuwd. Nu kan je van elke schoen vijf foto’s zien, waarvan vier aangezichten en de zool. Met een vergrootglas kan je inzoomen tot in het kleinste detail en je kan het beeld ook 360° ronddraaien.”

De webshop is een groot succes en de bedoeling is om die in de toekomst verder te blijven uitbouwen. “Het omnichannel-verhaal gaat belangrijk blijven. Ik denk niet dat fysieke winkels zullen verdwijnen want mensen shoppen nog echt graag, zeker in een stad als Leuven die toch mooi gerenoveerd is de laatste decennia. Het online verhaal maakt je publiek en je regio ook gewoon groter. Vroeger bereikten we enkel de mensen die door de straat flaneerden, nu bereik je bij wijze van spreken de wereld.”

"Het online verhaal maakt je publiek en je regio groter. Vroeger bereikten we enkel de mensen die door de straat flaneerden, nu bereik je bij wijze van spreken de hele wereld."

Feestjaar

290 jaar laat je niet stilletjes voorbijgaan. Daarom besloot men bij Mertens Schoenen het interieur een andere touch te geven. “We hebben heel wat beelden gevonden van de zaak door de jaren heen. Een van de oudste beelden, uit 1910, gebruiken we bijvoorbeeld al jaren op onze draagtassen. Samen met een graficus hebben we die oude beelden nu verwerkt tot een mooie collage die boven de ingang van de winkel hangt. Daarnaast hebben we voor ons feestjaar ook een speciale schoen uitgebracht. Voor de dames met het oude sepiabeeld van de draagtassen op en voor de heren een schoen met de Leuvense iconen erin gelaserd. Dat gaat dan om ‘Fonske’, het stadhuis, de kotmadam, de kever van Jan Fabre, de bibliotheek en de klokkenluider. De schoenen zijn enkel op bestelling te krijgen maar ze zijn nu al een groot succes. De echte Leuvenaars willen duidelijk zo’n collector’s item in huis. Voor de rest krijgen onze klanten ook een mooie lederen schoenlepel met ons logo en doen we doorheen het jaar verschillende acties met fabrikanten. En in het najaar gaan we met onze klanten op bezoek bij Van Bommel.” Op naar de volgende 290 jaar!

FotowandFotowand

 

Dit artikel verscheen in het magazine Ondernemers, editie juni 2018.

Proximus
Made in Vlaams-Brabant
ING
Proximus
SD  Worx
Logo Premed
Logo Randstad