Met falen en opstaan: Chris Poppe (WaasSolar) over zijn leermoment

06/06/2018 , Marijke Van Gysegem

In 2008 startte Chris Poppe met de installatie van zonnepanelen. Al snel wierf hij zijn eerste medewerker aan en na amper vier jaar werkten er voor WaasSolar 30 mensen. Maar toen besliste de regering om de subsidies voor zonnepanelen met één pennenstreek af te schaffen. De markt zakte als een pudding in elkaar. 

Chris Poppe

 

“We wisten dat de subsidiëring zou verminderen, vertelt Chris Poppe, “maar er was een afbouwscenario waarbij de subsidies elke paar maanden verminderden. Toen de regering eind 2012 besliste om het afbouwscenario te schrappen en onmiddellijk te stoppen met de subsidies, viel zowat 90% van de markt weg. Bedrijven investeerden weinig omwille van de crisis, de vraag van particulieren viel weg zonder subsidiëring. Met 30 medewerkers, voertuigen, materiaal en een eigen gebouw, hadden we heel wat kosten en zeer weinig inkomsten.”

Chris Poppe en zijn echtgenote An Van Buynder moesten moeilijke beslissingen nemen. Alle werknemers op twee na werden ontslagen. “Dit was erg hard voor ons: we wisten dat die mensen een inkomen nodig hadden, gezinnen hadden. En bij nagenoeg al onze conculega’s vielen ontslagen, dus het was voor hen niet gemakkelijk om een andere job te vinden. Velen waren begripvol, zij wisten dat de marktsituatie ons geen keuze liet. Anderen waren boos.”

Faillissement was geen optie

Daarnaast werd een rigoureuze kostenbesparing doorgevoerd. “Maar een faillissement aanvragen was voor ons nooit een optie. We wilden ons bedrijf niet kwijt.” Chris, zijn echtgenote en de overgebleven medewerkers weigerden het op te geven en gingen actief op zoek naar oplossingen. “Ik kwam in Nederland terecht, en leerde daar Roy Mulder kennen. Hij startte in 2014 met verkoop voor ons in Nederland en daarna ook in Vlaanderen. Op een gegeven moment stelde hij voor om bij ons in dienst te treden. Dat was een moeilijk besluit: we moesten een risico nemen. Maar hij was bereid om de tering naar de nering te zetten en we gingen ervoor. We voelden dat er op dat moment weer beweging in de markt zat: er was opnieuw interesse. Dankzij Roy konden we heel vroeg op die trein springen en knoopten we al snel terug aan met groei.”

De opdrachten kwamen binnen en WaasSolar ging opnieuw aanwerven. “We hebben overwogen om met zelfstandigen te werken, maar besloten dat we eigen personeel nodig hadden. De markt is matuurder en stabieler nu. De technologie is geëvolueerd, de prijzen zijn gedaald. We zijn nu alweer groter dan in 2012, met 45 mensen, en in  februari hebben we een tweede vestiging geopend in Brecht, om de Antwerpse regio te bedienen. We zijn ons regionale karakter sowieso wat ontgroeid: we halen meer en meer contracten binnen voor heel Vlaanderen. In dat kader bereiden we een naamswijziging voor: onze vestiging in Brecht opereert onder de naam Go-Solar, en we willen die naam voor al onze activiteiten. Verder wijzigt er niets, we willen alleen onze naam aanpassen aan onze bredere ambities. In de toekomst sluiten we ook een derde vestiging niet uit.”

Uit de moeilijke periode trok Chris Poppe een essentiële les. “Don’t give up. Ook al zie je geen uitweg en kleuren alle cijfers rood. Blijf zoeken en vroeg of laat vind je opportuniteiten, zie je oplossingen. En op dat moment is het een kwestie van er durven voor gaan!”