Skip to main content
  • Nieuws
  • ‘Mensen willen weer dingen samen beleven’

‘Mensen willen weer dingen samen beleven’

  • 30/06/2021

'2020 was een rood jaar en dit jaar wordt niet anders.’ Jan Van Esbroeck en Jan Vereecke van de Sportpaleis Groep winden er geen doekjes om als ze de balans opmaken na bijna anderhalf jaar corona. Desondanks laat het duo achter ’s lands grootste zalenuitbater de schouders niet hangen: met hun nieuwe Proximus Pop-Up Arena in Middelkerke investeren ze zelfs fors in een bruisende muzikale zomer.

 

door Jan Van de Poel
fotografie Wim Kempenaers

Juli betekent voor de twee managing partners de eerste voorzichtige terugkeer naar het normaal met hun Sportpaleis Groep. Want voor het eerst ontvangen ze weer concertgangers, al is dat nog niet in hun muziektempel in Merksem. Deze zomer vormt de Proximus Pop-Up Arena in Middelkerke het kloppend muzikale hart van de Sportpaleis Groep. Liefst een miljoen euro investeert ze in deze tentconstructie met plaats voor 3.800 toeschouwers, waarin onder meer Alex Agnew, André Hazes, Gers Pardoel en Bart Peeters weer het beste van zichzelf kunnen geven. Op donderdag 8 juli trapt Natalia de concertreeks ‘A Symphonic Evening with’ af, enkele dagen nadat de kwartfinales en halve finales van het EK voetbal er al op groot scherm te zien zijn geweest.

Mikken op 60.000 toeschouwers

‘Heel wat Belgen brengen hun vakantie door aan onze kust. Die zullen ook weleens zin hebben in een avondje vertier. Middelkerke ligt daarvoor mooi centraal. Dankzij de open zijwanden van de constructie is er voldoende ventilatie, maar zitten toeschouwers bij regenweer wel droog’, schetst Jan Vereecke.
‘We hopen hier deze zomer in totaal zo’n 60.000 toeschouwers te ontvangen. In juli zijn er per event maximaal 2.500 bezoekers welkom met mondmasker en een stoel tussen elke reservering in. In augustus kunnen we dat aantal opvoeren, in lijn met de maatregelen. Hiermee zouden we break- even moeten kunnen draaien’, vult Jan Van Esbroeck aan.

De uitstap naar de Belgische kust is de eerste stap van de Sportpaleis Groep naar weer groene cijfers. ‘Ook wij hadden niet ingeschat dat corona deze proporties zou aannemen. Vooral die langdurigheid heeft het zwaar gemaakt’, geeft Jan Vereecke aan. ‘Aanvankelijk werden de uitgestelde concerten van maart nog verplaatst naar juni, in de veronderstelling dat we er dan wel vanaf zouden zijn. Het concert van Elbow is liefst vier keer verschoven, telkens in de hoop dat de hemel snel weer zou opklaren. Voor al onze geplande events over al onze zalen heen hebben we meer dan een miljoen tickets moeten aanpassen. Misschien is het maar goed geweest dat de data voor het heropstarten steeds opnieuw werden opgeschoven. Wie weet wat beslis je, als je van meet af aan hoort dat de situatie zolang aanhoudt.’

‘Gelukkig zijn we steeds voorzichtig geweest in onze bedrijfsvoering. Hierdoor konden we zonder externe financiering onze boontjes blijven doppen. We zijn de overheid dankbaar voor enkele essentiële steunmaatregelen, zoals de invoering van de tijdelijke werkloosheid en het opschorten van de verplichte terugbetaling van tickets. Het zou onhoudbaar geweest zijn wanneer we onze honderdtal vaste medewerkers hadden moeten blijven doorbetalen, bovenop de zware vaste kosten. Het helpt ook dat we sinds april 2019 deel uitmaken van een grote familie als Live Nation. Dat geeft gemoedsrust. Al is die ook zelf wel op wereldschaal getroffen’, pikt Jan Van Esbroeck in. ‘Uiteraard zijn alle geplande, niet noodzakelijke investeringen achteruitgeschoven. Eerst moeten we weer rendabel worden, vooraleer we bijvoorbeeld de backstage van het Sportpaleis vernieuwen. Elke artiest zal volkomen begrijpen dat andere zaken voorrang krijgen. Anderzijds zie ik Live Nation wel snel nieuwe projecten omarmen. Ten slotte is het een beursgenoteerd bedrijf dat ambitie moet tonen.’

sportpaleis foto 2

Laatste vraagtekens

Uit het concertprogramma valt al af te leiden dat het licht stilaan weer gloort voor de groep. Onder andere Dua Lipa, Elton John en Andrea Bocelli zijn de eerste grote publiekstrekkers die komend najaar of in het voorjaar 2022 naar Antwerpen afzakken.
‘Naast de Proximus Pop-Up Arena zal er vanaf augustus ook weer wat meer mogelijk zijn in onze kleinere zalen en onze theaters, weliswaar op zo’n 70% van de capaciteit’, licht Jan Van Esbroeck toe. ‘Puur theoretisch gezien zouden we bijvoorbeeld de Deluxe-shows van Bart Peeters van de Lotto Arena kunnen verhuizen naar het Sportpaleis, wanneer indoorevents weer mogen. Maar zo’n oplossing druist volledig in tegen wat je als toeschouwer op zo’n publieksevenement wil beleven. Dat staat voor nabijheid, je collectief laten onderdompelen en ervaringen delen. Dat onderscheidt een live event ook van een gestreamd concert. Met anderhalve meter afstand houden, kan je je publiek nooit dezelfde ervaring geven. Dat is niet de manier waarop wij events terug willen zien doorgaan’, gaat Jan Vereecke voort. ‘Dat Loolapalooza in de Verenigde Staten weer kan plaatsvinden, is een goed teken. We gaan ervan uit dat de rest nu wel kan volgen. Al wordt het dringen op de kalender. Naast de uitgestelde concerten zijn er ook heel wat artiesten die nieuw materiaal naar hun publiek willen brengen. Hoe lang mogen we indoor nog alleen maar zitplaatsen aanbieden? Hoe lang blijven de afstandsregels van kracht en hoe lang moeten toeschouwers nog hun mondmasker ophouden? Dat zijn nog de grote vraagtekens. In de winter kan ook het belang van ventilatie nog opspelen, al zou de vaccinatiecampagne ervoor moeten zorgen dat dit tegen dan geen issue meer hoeft te zijn. Maar in al onze concertzalen staan de ventilatieystemen al op punt. Dat van het Sportpaleis is amper vier jaar geleden nog volledig vernieuwd. En mocht ventilatie over vijf maanden toch weer een hot topic zijn, dan verwacht ik dat onze sector minstens op gelijke voet met bijvoorbeeld het openbaar vervoer wordt behandeld.’

Het geloof dat Dimitri Vegas & Like Mike eind dit jaar weer voor een tjokvol Sportpaleis staan, is er dus wel duidelijk. Jan Vereecke: ‘Live entertainment voor een groot publiek bestaat al sinds de tijd van de Griekse amfitheaters en zelfs nog vroeger. We hebben er dus altijd wel in geloofd dat dit niet zomaar zou verdwijnen. Carl Huybrechts bestempelde het Sportpaleis ooit als een moderne kathedraal, waar mensen met een beter gevoel buitenwandelen dan toen ze binnenkwamen. Nu is de nood aan verbondenheid misschien nog groter dan ooit. Na een oorlog weet je dat je weer voluit kan feesten. In deze situatie en zolang niet iedereen gevaccineerd is, moet je toch enig risico in het achterhoofd houden. Niet iedereen staat te springen om een concert in een grotere massa mee te maken. Dat onzeker gevoel, dat bij een jeugdig publiek mogelijk minder sterk leeft, moet wegdeemsteren. We gaan er alles aan doen om toeschouwers zich gerustgesteld te laten voelen.’

Positieve ervaringen delen

Het Sportpaleis-duo beseft wel dat het ook bij zakelijke klanten weer vertrouwen moet opbouwen. ‘Terwijl kleinere VIP-events bij kmo’s wel snel weer zullen aantrekken, staan bedrijven met internationale hoofdkantoren nog niet te springen om hun mensen naar een massa-event te sturen. Dat voorbehoud moet slijten. En als toeschouwers een positieve ervaring meemaken, delen ze die hopelijk verder’, klinkt het. ‘Al zal dat vooral van de artiesten afhangen. Wij zorgen er bij wijze van spreken voor dat er stoelen staan, de elektriciteit werkt en het dak niet lekt. Daarna is het aan iemand anders om voor de ervaring te zorgen. We merken wel dat ook de artiesten staan te springen om zich weer volledig te geven op het podium.’
Sportpaleis Groep hoopt in de tweede helft van dit jaar weer de goede kadans te vinden met kleinere concerten en lokale artiesten, waarna de motor dan in 2022 weer echt op gang moet komen. ‘Want ons businessmodel is afgestemd op een onbeperkte exploitatie. Alleen met Belgisch talent kunnen we ons rendement niet halen. Als zaalexploitanten hangen we ook af van wat programmatoren inplannen. Op basis van de eindbalans van 2022 zullen we kunnen inschatten wanneer in de daaropvolgende jaren we dit verlies geabsorbeerd hebben en weer kunnen vooruitkijken’, geeft Jan Vereecke aan.

sportpaleis foto 3

‘Zolang niet iedereen gevaccineerd is, moet je enig risico in het achterhoofd houden. We gaan er alles aan doen om toeschouwers zich gerustgesteld te laten voelen.’

Sterke marktpositie

‘Omdat toeren geld verslindt, duwen artiesten hun toer liever naar een periode waarin ze die over heel Europa nagenoeg zeker kunnen afwerken. Daarom is het tweede kwartaal van volgend jaar een belangrijk raam. Daarbij zitten we ook zelf nog steeds in een goede positie’, stipt Jan Van Esbroeck aan. ‘Artiesten die van Parijs naar Amsterdam trekken, kunnen onderweg evengoed hier stoppen. Door het uitstekende werk van de lokale concertpromotoren beschouwen ze België als een goede markt. Bovendien is het Sportpaleis met zijn maximumcapaciteit van 23.000 toeschouwers nog steeds een van de grootste concertarena’s van Europa. En onze verschillende locaties vermijden dan weer dat we kunnen verzeilen in extreme prijsconcurrentie.’
Met contracten die al voor corona waren afgesloten, verwacht Sportpaleis Groep op dat vlak niet meteen impact te ondervinden. ‘Anderzijds kunnen we aan de inkom aan tickethouders evenmin even 5 euro extra vragen, om bijvoorbeeld de kosten voor bijkomende controles door corona te organiseren. Wel vermoed ik dat organisatoren hun producties wat bescheidener gaan benaderen. Met de vertraging die nieuwe ontwikkelingen hebben opgelopen en nieuwe inkomsten die bijgevolg achterwege blijven, kan dat weleens leiden tot een inflatie van de ticketprijzen’, meent Jan Van Esbroeck.

Hij puurt evenwel ook hoop uit de geschiedenis. ‘Van de 55.000 stoeltjes op Broadway zijn er liefst 29.000 geplaatst in de jaren na de Spaanse griep een eeuw geleden. Die enorme impuls toont maar aan dat mensen na een beperkende periode vooral samen dingen willen beleven. In dat opzicht geloof ik dat veel mensen die we tot nu toe nog niet bereikten, na alle ellende nu wel willen proeven van ons aanbod. Zo krijg je vanzelf een marktverbreding. Aan die vaststelling kunnen we ons optrekken.’

www.sportpaleisgroep.be
www.proximuspopuparena.be

100.000 bezoekers voor Real Bodies

Ondanks corona kreeg het hospitality center van het Sportpaleis de voorbije maanden wel 100.000 mensen over de vloer voor de expo Real Bodies. ‘Een onverhoopt eclatant succes’, klinkt het. ‘Voor de pandemie dachten we er al aan om onze VIP-ruimte in de kalmere periodes open te zetten voor bijvoorbeeld expo’s. Met de zware vaste kosten is het zonde dat onze infrastructuur vooral in de zomer vaak leeg staat. In de huidige context is dit soort organisaties ook goed te beheersen. Dankzij Real Bodies konden we ook nog een aantal medewerkers aan het werk houden. Vooral mentaal was dat belangrijk, want financieel zijn de marges hierop kleiner dan bij een concert. We moeten dus goed afwegen of we hiervoor onze ruimtes langdurig willen blokkeren. Met het enorme aanbod voor 2022 is dat volgend jaar al niet aan de orde.’

‘Modal shift steunen tijdens Oosterweel’

Net wanneer de muziekbranche volgend jaar weer gas wil geven, starten ook de Oosterweelwerken rond het Sportpaleis. Beide Jannen kijken die met vertrouwen tegemoet. ‘Er is nauw overleg om onze werking zo optimaal mogelijk te kunnen laten verlopen, net zoals bij alle andere omliggende bedrijven’, merken ze. ‘Hoe meer er wordt gewerkt, hoe minder aantrekkelijk het wordt om met de auto naar onze evenementen af te zakken. Het openbaar vervoer toont zich al jaren een goed alternatief dat we actief promoten. Deze werken zullen helpen om die modal shift nog sterker door te zetten. Oosterweel laat ons ook toe om onze omgeving aan te pakken. We bekijken nu welke mogelijkheden dit biedt.’

Contactpersoon

Jan Van de Poel

Communicatiemedewerker

Welt white paper
Gosselin

Artikel uit publicatie

CapitalAtWork
Customer Collective
Deloitte
De Ridder
facilicom
GSJ Advocaten
Logo Mensura
Proximus
Recrewtment
SD  Worx
Tormans