Skip to main content
  • Home
  • Nieuws
  • Limburgse technologie maakt wereldwijd afvalstromen slimmer
  • 17/09/2019

Limburgse technologie maakt wereldwijd afvalstromen slimmer

Het Limburgse Suwaco produceert en distribueert wereldwijd slimme vuilnisbakken.Via sensoren in de vuilnisbak kan je het afvalvolume controleren en op die manier de afvalophaling optimaliseren. “Onze technologie voor die meting is
uniek, maar ook de autonomie van de batterijen in onze persvuilbakken is nooit eerder gezien in de sector", zegt gedelegeerd bestuurder Tom Bielen. Hij staat vandaag voor de uitdaging om de internationale uitbreiding van zijn onderneming meer structuur te geven.

bielen2
Voor Suwaco was export een noodzaak: "Hoe groter de volumes die je afneemt, des te beter de prijs.”


Wie aan innovatie en internationalisatie denkt, vermoedt niet dat er veel muziek in afvalcontainers zit. Toch zag Tom Bielen dat even anders. “Ik heb jarenlang in de afvalverwerkingssector gewerkt. Een eigen onderneming was voor mij altijd een jongensdroom en toen de opportuniteit zich voordeed, ben ik er vol voor gegaan”, legt hij de start van zijn onderneming uit. 

Slim en zelfpersend 

Vandaag bouwt Suwaco samen met het Ierse bedrijf PEL slimme persvuilbakken, hoewel dat in het aanvangsjaar van de onderneming wel even anders was. “In 2015 was de verkoop van ondergrondse afvalcontainers onze core business”, blikt Bielen terug op de begindagen. “Twee jaar later hebben we onze zelfpersende vuilniscontainer gelanceerd. Het voordeel is dat je veel meer afvalvolume in één bak krijgt. Daarnaast rusten we de containers uit met sensoren die in real time kunnen aangeven hoeveel afval er in een container zit. Zo kunnen gemeenten of organisaties hun afvalophaling optimaliseren. Bovenaan heeft de persvuilbak ook een ingebouwd zonnepaneel om de batterij op te laden. ”

"Ons product is een wereldwijd unicum. Vandaag evenaart niemand onze technologie."

De slimme afvalbakken zijn voortaan de grootste prioriteit voor Suwaco. “Ons product is een wereldwijd unicum. Perscontainers bestaan al meer dan tien jaar, maar vandaag evenaart niemand onze technologie om het afvalvolume te meten. Ook de autonomie van de batterij is nooit eerder gezien. Die kan 158 dagen overbruggen zonder zonne- energie”, vertelt de trotse zaakvoerder. 

Containers in Parijs

De noodzaak om te exporteren kwam er toen Suwaco de productie van haar slimme afvalbakken opstartte. “Hoe groter de volumes die je afneemt, des te beter de prijs”, klinkt een economische tegelwijsheid. “De hardware wordt gebouwd in samenwerking met de Ierse onderneming PEL, de installatie van printplaten en software doen we zelf. Daarnaast geeft het buitenland ook een boost aan je verkoop. We werken in België grotendeels samen met gemeenten en daar duurt het aanbestedingsproces langer. In andere landen werken we samen met distributeurs die meteen ook een aantal slimme afvalbakken aankopen voor hun stock of voor demonstraties”, verduidelijkt Bielen. 

Bielen1
“We werken momenteel aan een kapitaalronde om de exportplannen meer structuur te geven."


De keuze voor meer export was overigens geen grote stap voor de zaakvoerder. Door zijn vorige job beschikte hij al over een groot internationaal netwerk. “We zijn gestart in buurlanden als Nederland, Frankrijk en Luxemburg omdat je daar dezelfde taal spreekt of te maken hebt met een erg grote afzetmarkt. Vandaag staan onze afvalbakken overal ter wereld: San Francisco, Londen, Parijs, Dubai enzovoort.”

Het buitenland is bij Suwaco goed voor 10% van de omzet, maar voorlopig zit daar nog geen gestructureerde exportstrategie achter. Bielen: “Daar werken we momenteel héél erg aan, maar voor een start-up is die uitrol allesbehalve eenvoudig. Inclusief mezelf werken we met zes medewerkers die bij wijze van spreken steeds dubbel bezet zijn. Je moet met alles en nog wat bezig zijn. Voorlopig neem ik de uitrol van de exportplannen voor mijn rekening.”

"We hebben bij Voka - KvK Limburg het Export Academy- traject gevolgd en FIT heeft voor ons naar geschikte distributeurs gezocht."

De invulling van die exportstrategie komt neer op het vinden van de juiste distributeurs en hen de juiste ondersteuning geven. “We willen in West-Europa eerst een sterk distributienetwerk uitbouwen en daar ook de nodige hulp aan geven op vlak van support en marketing. Ter voorbereiding hebben we bij Voka - KvK Limburg het Export Academy- traject gevolgd en ook bij FIT hebben ze voor ons naar geschikte distributeurs gezocht”, zegt Bielen. “We werken momenteel ook aan een kapitaalronde om die exportplannen meer structuur te geven, want alles bij elkaar vraagt export om een grote inspanning.” 

Bielen3

Export is topsport 

Hij onderstreept dat je het internationale verhaal er niet zomaar bij kan nemen. “Ik heb ooit ergens de quote ‘Export is topsport’ opgepikt en in zekere zin klopt dat wel. Neem nu Zwitserland”, haalt hij een voorbeeld aan.

“We hebben daar persvuilbakken geleverd, maar het land valt niet onder de Europese Unie. Dan stoot je op heel wat douaneformaliteiten, want een slimme afvalcontainer staat niet tussen de douanecodes voor de invoerrechten. Bovendien wou die klant een oude container laten ombouwen. Je moet dan aparte onderdelen invoeren en twee werkmannen naar Zwitserland sturen. Daar komt heel wat extra regelgeving bij kijken. Ook al het werkmateriaal moet op een lijst staan die bij het oversteken van de grens gecontroleerd wordt”, somt de zaakvoerder het papierwerk op.

"Voor internationale tegenslagen heb je een financiële buffer nodig."

De klus was zeker niet rendabel, maar Bielen ziet het als een investering in de toekomst. “Het financieel risico viel mee, want ik kende de klant van vroeger. Op termijn ga je weliswaar dezelfde inspanningen doen voor distributeurs die je helemaal niet kent. Je gaat er veel geld en tijd aan besteden, maar je weet niet of dat zal renderen. Voor dat soort tegenslagen heb je dan een financiële buffer nodig”, omschrijft hij een belangrijk aandachtspunt. 

Maar internationaal ondernemen kan uiteraard ook voordelen met zich meebrengen. “Je merkt dat gemeentebesturen in Nederland veel snellere beslissingstermijnen hanteren. Op drie dagen tijd was onze deal beklonken, terwijl dat in ons land maanden kan duren via aanbestedingsprocedures.” Op internationaal niveau ziet Bielen overigens dat Vlaanderen een voortrekker is. “Ik weet eerlijk gezegd niet goed hoe we dat klaar krijgen, maar ik denk dat de compactheid van de regio een rol speelt. Alles ligt heel dicht bij elkaar, waardoor we sneller kunnen schakelen.” 

Meer weten over internationaal ondernemen? Ontdek The World for Smarties

Dit interview verscheen eerder in de Toekomstindicator 2019
 

Contactpersoon

Valerie Jennes

Adviseur innovatie & digitalisering

Internationaal ondernemen?

ING
Logo Mensura
Proximus
SD  Worx
Logo KPMG
Logo Hands
alk
Logo JAM
Ethias
Trixxo