"Vastgoed is geen passieve activiteit"

14/02/2018 , Nele Hiele - medewerker communicatie

Joost Uwents (WDP)Langs de veldweggetjes in Wolvertem ligt een prachtig renoveerde oude hoeve, waar het logistiek vastgoedbedrijf WDP haar hoofdkwartier heeft. We ontmoetten er Joost Uwents, die samen met Tony De Pauw aan het hoofd staat van deze onderneming.

Het familiebedrijf WDP werd in 1977 opgericht door Jos De Pauw en gaat sinds 1999 door het leven als WDP (Warehouses De Pauw). Dat is het moment dat ook Joost Uwents, eerder bankier van de familie De Pauw, mee in het bedrijf stapt. In 2017 werd WDP uitgeroepen tot ‘Onderneming van het Jaar’. Waaraan ze die award te danken hebben? Aan hun innovatief ondernemerschap, gezonde financiële positie en doorzettingsvermogen om verder te groeien. Een hoop pluimen op hun hoed dus, maar stuk voor stuk verdiend.

“Het is fijn dat we op die manier waardering kregen voor iets wat we al meer dan 30 jaar lang doen, namelijk bewijzen dat een vastgoedbedrijf een rendabele commerciële onderneming kan zijn”, legt Joost Uwents uit. “Veel mensen zien vastgoedbedrijven als een fonds, dat panden aankoopt en weer verhuurt. Wij willen aantonen dat we als bedrijf een meerwaarde kunnen bieden voor onze klanten én aandeelhouders.”

En dat lukt aardig. Want sinds WDP naar de beurs ging in 1999, heeft het bedrijf al 18 jaar aan een stuk een constant groeiritme gehad. “We zijn destijds begonnen met een portefeuille van 100 à 150 miljoen euro. Vandaag zijn we op weg naar 3 miljard euro. Daarnaast is de winst per aandeel verdrievoudigd, met een gemiddelde return van 12 procent per aandeel per jaar. Het bewijst dat we als commerciële onderneming een meerwaarde kunnen vormen.”

Begin deze maand maakte WDP nog mooie cijfers bekend. Hun winst lag hoger dan ze zelf verwacht hadden en ook op de beurs doen ze het goed. De verklaring? “We hebben natuurlijk geen vat op wat de markt wil betalen voor onze aandelen, maar het feit dat we consistent heel duidelijk zijn over onze cijfers, heeft wellicht geholpen. Ook het feit dat ons dividend in de afgelopen 18 jaar nooit gedaald is, wordt geapprecieerd door beleggers. Zeker in tijden van lage rentes.”

Tegen de stroom in

De sterke groei van WDP is grotendeels te danken aan een focus op de nichemarkt van logistiek en industrieel vastgoed. Maar er komt uiteraard meer bij kijken, want het bedrijf heeft doorheen de jaren een aantal gedurfde beslissingen durven nemen die haar geen windeieren hebben gelegd. "Eigenlijk zijn tot nu toe vier beslissingen die tegen de stroom ingingen, belangrijk geweest voor ons", legt Joost Uwents uit. “Om te beginnen de beslissing om als commercieel vastgoedbedrijf naar de beurs te gaan. Nadien door naar Nederland te trekken op een moment dat niemand in Nederland geloofde. In 2009 lag het land immers stil en was er daar bijna geen financiering te vinden voor vastgoed. Toch besloten wij om in Nederland te investeren en dat heeft voor ons een basis gelegd, waardoor we daar een stevige portefeuille van meer dan 1,24 miljard euro hebben kunnen opbouwen.”

“Verder hebben wij op een vrij vroeg moment gekozen om in zonnepanelen te investeren”, gaat hij verder. “In 2007 waren we een van de eersten die dit deden. We beseften dat we veel gebouwen hadden met platte daken, maar dat we alleen onze grond verhuurden. Toen besloten we om zonenpanelen te leggen, waarvoor je toen nog veel subsidies kreeg. Destijds was dit een keuze die financieel aangestuurd werd, maar in de loop der jaren zijn die zonnepanelen geëvolueerd naar een duurzaam industrieel product. Men wordt zich immers steeds bewuster van het belang van lokale en groene energie. Als we in de toekomst de mogelijkheid zullen hebben om de energie van die panelen ook op te slaan en op een later moment te gebruiken, zodat alle opgewekte energie ook effectief gebruikt wordt, zal dit nog interessanter worden. Zeker gezien het feit dat ook magazijnen steeds meer energie verbruiken door automatisering, robotisering, zelfrijdende trucks, etc. We hebben de ambitie om met alle onze zonnepanelen 100 megawattpiek op te wekken, waarmee je een stad zo groot als Leuven van energie zou kunnen voorzien.”

Joost Uwents (WDP)“Tot slot hebben we zo’n tien jaar geleden de keuze gemaakt om geografisch uit te breiden naar Roemenië. We wilden toen verder groeien, maar op dat moment was de logistieke sector niet aan het bloeien. Om te groeien, moesten we dus geografisch groeien. We waren toen al in Tsjechië actief en zagen in Roemenië een nieuwe toegangspoort tot Zuidoost-Europa waar heel wat nood zou komen aan logistiek vastgoed. Terwijl we in België en Nederland al een mature speler waren, konden we in Roemenië opnieuw de first mover zijn.”

"Terwijl we in België en Nederland al een mature speler waren, konden we in Roemenië opnieuw de first mover zijn."

“De keuze om naar Roemenië te gaan, was een goede keuze, maar hij kwam op het verkeerde moment. Tegen dat we er aanwezig waren, was het immers september 2008 en toen brak de crisis uit. Eerst de financiële crisis, nadien een politieke crisis waardoor het land stilstond. We hebben uiteindelijk bijna acht jaar moeten wachten om er uiteindelijk één project per jaar te hebben. Sinds anderhalf jaar komt het land nu toch tot ontplooiing en nu komen alle ideeën tot uiting die we tien jaar geleden al wilden implementeren. Het voordeel is dat we nu heel snel kunnen schakelen. Tegen eind 2018 zullen we er al 25 projecten opgeleverd hebben. Roemenië is een duidelijke groeimarkt voor ons, naast België en Nederland.”

"De logistieke sector is een ruwe diamant waaraan nog veel bijgeschaafd kan worden."

Meesurfen op groeiende sector

Zijn er nog meer uitbreidingsplannen in andere regio’s? “Momenteel niet, want we hebben onze handen vol met de regio’s waarin we vandaag actief zijn. We hebben immers het geluk dat de logistieke sector vandaag aan een sterke groei bezig is, waarop wij kunnen meesurfen. Dankzij de technologische ontwikkelingen zijn mensen immers heel veeleisend geworden. Dat zet zich door in de logistiek. Alles moet immers sneller gaan en direct geleverd worden. We slaan de winkels over en kopen rechtstreeks in een magazijn. Terwijl vroeger de productie en verkoop belangrijk was, en het magazijn gewoon een hulpmiddel waar goederen nu eenmaal tijdelijk opgeslagen moesten worden, is tegenwoordig de logistiek in het magazijn hét punt waarop bedrijven het verschil kunnen maken. Het is een proces dat niet langer financieel aangedreven is, maar dat gericht is op de noden van de eindklant. Logistiek is een strategisch element geworden in bedrijfsvoering, en daardoor wordt er ook meer in geïnvesteerd. Wij plukken daar de vruchten van.”

“E-commerce is natuurlijk het meest sprekende voorbeeld, maar het is zeker ook in andere logistieke stromen zichtbaar. Neem nu de fruitafdeling van de supermarkt. Vroeger kocht men een zak peren en die mochten dan nog wat rijpen in onze kelder voordat we ze aten. Nu kopen we slechts een handvol peren die allemaal eetklaar moeten zijn. We willen niet meer wachten. De ruimte in de supermarkt is daardoor niet veranderd, maar wel heel de procedure erachter. Fruit moet nu immers just-in-time geleverd worden. Het toont aan dat logistieke processen veel ingewikkelder zijn geworden door de veranderde eisen van de klant.”

“Maar ook de normen voor de logistiek rond bijvoorbeeld farma, voeding en het vervoer van gevaarlijke goederen worden steeds strenger. Wij groeien daardoor mee als specialist. Onze ambitie is om tegen 2020 een portefeuille van 3,25 miljard te hebben. Nadien bekijken we of we op deze manier ook richting 4 miljard kunnen gaan of dat we daarvoor toch nieuwe regio’s moeten aansnijden of onze activiteiten moeten uitbreiden. De toekomst ziet er in elk geval rooskleurig uit. Door de informatisering en digitalisering zal er alleen nog maar meer veranderen. We zijn eigenlijk nog maar net begonnen, WDP is momenteel een ruwe diamant waaraan nog veel bijgeschaafd kan worden.

De uitdagingen van groei

Dat klinkt allemaal als muziek in de oren, maar er moeten toch ook uitdagingen zijn binnen de sector? “Absoluut”, vertelt Joost Uwents. “Groei betekent immers ook nieuwe mensen, nieuwe structuren en nieuwe locaties. Je moet als bedrijf alles kunnen integreren. Daarnaast zitten wij met een tegenstelling in het bedrijf: wij werken met zeer grote getallen, maar met relatief weinig mensen. Als kleine kmo zijn we een van de grootsten op de beurs. De match tussen die twee zaken is ook niet altijd evident.”

Joost Uwents (WDP)“De grootste uitdaging tot nu toe was echter de financiële crisis, al zijn we daar uiteindelijk zeer goed doorgekomen”, vertelt Joost Uwents. “We hebben het dividend nooit moeten verlagen en zijn steeds blijven groeien, onder andere dankzij onze fundamenten in Nederland. Maar het neemt niet weg dat het een zware periode is geweest.”

Warehouses with brains… letterlijk

De slogan van WDP is warehouses with brains. “Dat betekent oorspronkelijk dat we meerwaarde willen bieden aan onze klanten en aandeelhouders, en dat we meer zijn dan een vastgoedfonds. Het is één van de redenen dat we lange termijnrelaties met onze klanten zo belangrijk vinden. 50 procent van onze groei komt uit meerdere projecten die we voor dezelfde klant kunnen doen. Klanten appreciëren ook dat we een familiebedrijf zijn. Een familiebedrijf straalt immers steeds een langetermijnvisie uit. Ook naar aandeelhouders toe is het geruststellend dat er mensen in het bedrijf zitten die er veel eigen geld in geïnvesteerd hebben.”

"Dankzij digitalisering en Internet of Things kunnen we in de toekomst letterlijk gebouwen van hersenen gaan voorzien."

“Dankzij digitalisering en Internet of Things kunnen we in de toekomst letterlijk gebouwen van hersenen gaan voorzien. Dat zou niet alleen de service naar onze klanten, maar ook de duurzaamheid ten goede komen. Neem nu een verwarmingsinstallatie die je niet zelf moet checken om de zoveel tijd, maar die zelf aangeeft als er een probleem is. Het is maar een van de vele voorbeelden van wat in de toekomst mogelijk wordt. Momenteel implementeren we dit nog niet, maar we hebben wel een werkgroep die hierrond werkt, zodat we dit in de toekomst mee in de plannen kunnen opnemen.”

Tekst: Nele Hiele - Foto's: Studio Dann
Dit artikel verscheen in Ondernemers Vlaams-Brabant, februari 2018